Z28 Hận Vàng Ấn Độ    - Người Số Tám Pages Previous  1  2  3  4  5   

Chương 10  -  Gịng Suối Ma Quái

Dưới mắt con nhà vơ, có hai lối mê khác nhau có người tỉnh dậy và có cảm tưởng bị thiếp đi một thời gian dài hay ngắn, nhưng cũng có người tỉnh dậy và mất hẳn ư niệm thời gian, tương tự bệnh nhân bị chích păn-tô-tan trên bàn giải phẫu. Văn B́nh tỉnh dậy trong đêm tối mờ mờ. Chàng nằm úp mặt xuống nền thạch động, tay chân duỗi thẳng thành h́nh chữ thập. Chàng tỉnh dậy một hồi lâu mới biết là đă tỉnh dậy.

Nghĩa là chàng c̣n sống.

Trong những giây đồng hồ đầu tiên, Văn B́nh có cảm giác kỳ lạ của người đang bay trên mây cao, tứ phía là không gian rộng mênh mông và là đêm đen vô tận, đám mây là là rớt xuống đất, gây ra một tiếng động rung chuyển khắp vùng, rồi chàng thức giấc. Chàng chỉ nhớ mang máng là chàng bị bất tỉnh, nhưng không rơ là khi nào. Chắc là mới bất tỉnh trước đó một phút v́ trong óc chàng đang c̣n những h́nh ảnh và âm thanh của cơn địa chấn khủng khiếp.

Nhưng đến khi chàng quay mặt sang bên, mắt chàng gần chạm cái đồng hồ kim dạ quang, chàng mới khám phá ra sự thật ghê gớm. Té ra chàng bất tỉnh đă lâu. Trên cái ô vuông nhỏ xíu của mặt đồng hồ, chàng vừa nh́n thấy chữ Sat. 23, nghĩa là ngày thứ bẩy 23 tây. Chàng đến cao nguyên Đề-căn trong ngày thứ sáu 22. Hang đá bị ḿn giật đổ trong đêm thứ sáu 22, vào khoảng gần 12 giờ. Hiện thời kim đồng hồ trên cườm tay Văn B́nh chỉ đúng 3 giờ, 3 giờ đây là 3 giờ chiều. Tính nhẩm, chàng đă bất tỉnh 15 tiếng đồng hồ.

Trong dĩ văng, Văn B́nh đă bất tỉnh nhiều lần. Ngay cả những lần được giải phẫu vết thương nặng, chàng cũng chưa bao giờ ngủ thiếp luôn 15 tiếng đồng hồ. Những đ̣n atêmi thần sầu quỉ khốc của đối phương, nếu bắt Văn B́nh du hồn cơi mộng, th́ cũng chỉ có thế kéo dài vài ba tiếng là nhiều nhất.

Thế mà lần này chàng thiếp đúng 15 tiếng đồng hồ, từ nửa đêm hôm trước đến gần chiều hôm sau...

Sau khi tính nhẩm, Văn B́nh toát bồ hôi gáy. Chàng vẵn nằm úp mặt như cũ, nhưng chàng đă sáng suốt hoàn toàn. Theo phép điểm huyệt, nạn nhân bị đánh mê trong 10 tiếng đồng hồ, và khi tỉnh dậy mất hẳn ư niệm thời gian th́ nội thân chắc bị trọng thương. Phần nhiều là bị trọng thương trong thần kinh hệ...

Văn b́nh toát bồ hôi gáy, v́ nếu bị trọng thương trong thần kinh hệ th́ chàng sống cũng bằng thừa. Chàng sẽ thành điên tàng trọn đời chỉ được quyền nh́n thấy những cửa sổ có chấn song sắt to tướng và những bức tường trắng hếu của dưỡng trí viện.

Chàng bèn nhắm nghiền mắt, nhớ lại những việc vừa xảy ra. Trí óc của chàng c̣n hoàn toàn minh mẫn, v́ chàng nghe rơ tiếng ối kêu cứu tuyệt vọng từ bên ngoài vọng vào, và ngửi rơ mùi khen khét độc đáo của ng̣i ḿn được đốt cháy. Chàng duyệt một ṿng những thế vơ kỳ bí, và chàng nhớ lại không sai một li, thậm chí chàng c̣n nhớ cả vị trí của 36 tử huyệt trên thân thể, và... nhớ cả 234 kiểu làm t́nh độc nhất vô nhị của kinh điển Kama Sutra nữa...

Đột nhiên, chàng lẩm bẩm:

- Lạ thật, tại sao ḿnh bị bất tỉnh những 10 tiếng đồng hồ?

Có lẽ tiếng ḿn nổ và tiếng núi lở vang dội trong hang đá thành chục, thành trăm âm thanh kinh thiên động địa, khiến thính giác của chàng bị tỏa thương, tuy nhiên, đó chưa thể là lư do bắt chàng mê man. Vả lại, trong trường hợp thính giác bị tổn thương, chàng sẽ ù tai hoặc điếc đặc sau khi tỉnh dậy. Đằng này tai chàng vẫn nghe được những tiếng động nhỏ như thường lệ.

Suy nghĩ một hồi, Văn B́nh đưa bàn tay lên màng tang, và đụng nhằm một tảng máu khô. Chàng vụt hiểu. Trên đỉnh vành tai, chàng t́m thấy nhiều vảy máu cứng nhất. Th́ ra chàng bị mê man v́ một bụi đá nhỏ li ti bắn trúng huyệt yên-miên. Huyệt này ăn thông với hệ thống thính giác, và làm nạn nhân bất tỉnh một thời gian dài. Mỗi khi đánh địch, và chỉ muốn địch mê man thật lâu, Văn B́nh thường tấn công huyệt yên-miên.

Chàng mĩm cười một ḿnh và vùng ngồi dậy.

Khi ấy chàng mới nhớ ra là một xác người nặng nề đang đè nặng lên lưng chàng. Chàng không thể ngồi dậy, và cũng không thể hất xác người sang một bên.

V́ lẽ trên xác người c̣n có một phiến đá lớn bằng cái giường ngủ nằm ngang. Tảng đá kếch sù này không chận lên Văn B́nh v́ hai mép của nó được gối lên đống đá. Giá không có đống đá Văn B́nh đă bị đè giẹp lép như cái bánh xăng-uưch.

Chàng phải xoay sở một cách vất vả mới gạt bỏ được xác người đàn ông. Trời tối, song chàng biết người này là Kônin, căn cứ vào hàm râu quai nón cứng tua tủa. Hắn nhoài người xuống người chàng th́ phiến đá ngàn cân từ trên trần động rớt vèo, và hắn bị tử thương ngay khi ấy. Nhờ hắn Văn B́nh đă thoát chết.

Bên trên và chung quanh phiến đá khổng lồ đang c̣n nhiều phiến đá lớn nhỏ khác chồng chất nhưng Văn B́nh vẫn không nghẹt thở. Chàng nghiêng ḿnh, thu thật nhỏ lại, và lẹ làng ḅ qua những kẽ trống ra ngoài. Cơn mê 10 giờ đồng hồ đă làm chàng mất khá nhiều sức lực, nên chàng chỉ ḅ được một lát là phải đừng nghỉ. Chàng không đám vận công để xô các phiến đá, sợ cả đống đá xụp xuống. Chàng đành tiếp tục công việc tự cứu kiên nhẫn.

Gần 15 phút sau, Văn B́nh thoát được ra ngoài. Ánh sáng ban ngày làm chóa mắt. Chàng định thần giây lâu rồi vịn vách đá đứng lên. Chân chàng mỏi nhừ, nhưng may thay xương cốt chàng c̣n nguyên vẹn. Chàng kéo thi thể Kônin, kê đầu hắn vào tường, rồi cúi xuống xem xét. Chàng hy vọng hắn chỉ bị mê man chứ chưa chết.

Hy vọng của chàng đà tan thành khói. Kônin đă chết đứ đừ. Mắt trái hắn bị lún sâu xuống, hắn bị thương vẹt nửa sọ. Văn B́nh vuốt mắt cho Kônin. Tội nghiệp, hắn sắp đạt được mục đích th́ chết. Xong xuôi, chàng lật xát hắn ngửa ra, rồi lục lọi các túi. Hắn mặc loại y phục nhiều túi, áo vét có 8 túi, quần cũng có 8 túi, chưa kể những túi phụ ở vai, và đầu gối, giống như bộ đồ bay của không quân. Trong những túi lớn cồm cộm Văn B́nh chỉ thấy rặt x́-gà, đủ loại x́-gà lớn nhỏ, dài ngắn, chứng tỏ hắn là dân nghiện có hạng. Quần áo, da thịt hắn c̣n phảng phất mùi x́-gà thơm phức. Trong khi đó, mùi khen khét của cốt-ḿn đốt cháy vẫn đọng trên nền đá.

Văn B́nh vuôn ngực thở một hơi dài. Đồ vật lấy trong túi Kônin ra được chất thành một đống lớn, thôi th́ thượng vàng hạ cám, cái ǵ cũng có, từ hộp quẹt máy chạy bằng hơi, những viên thuốc cường dương đến bộ dao nĩa dùng để ăn.

Tuy vậy, ngoài các đồ vật hỗn độn này ra Văn B́nh không khám phá được tài liệu hoặc chứng tích đáng kể nào. Kônin phải là điệp viên chuyên nghiệp, không phạm tội hớ hênh một cách dễ dàng.

Nếu hắn tiết lộ về vụ cuốn nhựt kư của người đẹp Hồng Nương, có thể hắn c̣n sống, tiếc là hắn tiết lộ quá muộn với chàng. Chàng chỉ kịp mắng hắn là "thằng ngu", hắn chưa hiểu rơ nếp tẻ th́ ḿn đă nổ. Và hắn lăn đùng ra chết thảm thương. Hắn đă mang theo những bí mật sang thế giới bên kia, những bí mật tối quan trọng mà chàng cần biết để lột mặt nạ thủ phạm trăm mưu ngàn kế núp trong phái đoàn Anfa...

Văn B́nh quan sát kỹ càng thạch động hầu t́m lối thoát thân. Lối vào thạch động đă bị một tảng đá chặn bít. Tảng đá này nặng ba bốn trăm kí, nếu nó nằm trên khoảng trống chàng có thể vận dụng khí lực đẩy nó sang bên, khốn nỗi nó lại mắc kẹt giữa hai bức tường đá như cái nút mấc nằm trong cổ chai. Chàng ngắm nghía giây lâu rồi thở dài. Hàng chục vơ sĩ giỏi vận công như chàng họp lại cũng khó lôi phiến đá ra khỏi cửa hang bé nhỏ; vả lại, trần hang sẽ đổ nhào xuống sau khi không c̣n phiến đá làm cột chống.

Thạch động của Kônin đă trở thành nấm mộ bất khả xâm phạm chôn kín Văn B́nh bên trong. Chàng thăm ḍ bốn phía song không thấy một kẽ hở nào khả dĩ vừa lọt cho chàng chui qua.

Đột nhiên, chàng vỗ trán và hỏi một ḿnh:

- Thế cón ánh sáng... ánh sáng?

Trong cơn bối rối Văn B́nh đă quên nghĩ đến ánh sáng ban ngày vừa làm chàng nheo mắt sau khi ḅ ra khỏi động đá. Té ra chàng không giữ được b́nh tĩnh như chàng thường tự hào. Hang đá có ánh sáng, và ánh sáng chói mắt, sự kiện này có nghĩa là hang đá có lối ăn thông ra ngoài trời.

Nhưng một lần nữa, hy vọng của Văn b́nh đă tan thành thất vọng. Quả là hang đá có lối ăn thông ra ngoài, song lối này chỉ là một đường nứt trong núi, vừa vặn cho những tia sáng mặt trời từ trên cao chiếu xuống, nhưng lại quá nhỏ, chàng phải thu ḿnh lại nhỏ bằng con mèo th́ may ra mới có thể trèo được lên trên. Văn B́nh có biệt tài về thu thân, nhiều khi, chấn song sắt cách nhau hơn một gang tay chàng vẫn có thể lách qua. Tuy vậy, chàng phải luyện tập cả nửa thế kỷ nữa th́ mới có thể thu h́nh nhỏ bằng con mèo... Và đó chỉ là lư thuyết. Trên thực tế, phép thu thân vốn nằm trong trí tưởng tượng phong phú của các nhà văn kiếm hiệp...

Văn B́nh đập hai bàn tay vào nhau, mặt chàng đang ủ đột bỗng đổi ra khoan khoái:

- Ừ nhỉ, trong truyện kiếm hiệp cũng có những thạch động như thế này...

Kiếm hiệp là truyện hoang đường, do trí tưởng tượng phong phú mà ra, vậy mà nhờ sự hoang đường và trí tưởng tượng này Văn B́nh đă thoát chết tại cao nguyên Đề-căn. Thật ra, chàng không đọc truyện, mà là t́nh cờ (bị) xem phim kiếm hiệp. Hôm ấy, trời Hồng kông nóng như thiêu, như đốt, chàng bách bộ mỏi chân bèn rúc vào một rạp xi-nê gắn máy điều ḥa khí hậu để... ngủ cho khỏe. Chàng thức giấc giữa lúc một trân đấu chưởng diễn ra trên màn ảnh, trong một hang đá hoang liêu. Hang đá này cũng có một lối ra vào chật chội độc nhất. Hạ sát đối thủ xong, tráng sĩ trong phim xô một tảng đá bí mật sang bên và chuồn êm bằng cửa bí mật...

Văn B́nh quỳ một đầu gối xuống đất, bắt đầu xem xét vách động từng li, từng tí. Giờ đây, chàng mới nhận thấy nền động nghiêng nghiêng 30 độ v́ vậy những ḥn đá do ḿn nổ làm đổ xụp chỉ đồn xuống thành đống lớn ở phía trước. Vách đá đối diện dựng thẳng sừng sững như bức tường bê-tông nhẵn thín, một màu sám xịt ảm đạm.

Ngoại trừ một ô vuông màu đen nằm sâu vào bên trong. Lại gần, vận nhỡn quang để khám phá tác dụng của cái ô vuông, Văn B́nh buột reo lên một tiếng "à" pha lẫn sảng sốt và đắc chí.

Th́ ra đây là cánh cửa bí mật, cũng như cánh cửa bí mật trong phim kiếm hiệp Văn B́nh được coi ở Cảng Thơm, mấy ngày trước khi chàng đáp máy bay về Sài g̣n, và từ Sài g̣n đi Bombay, dấn thân vào điệp vụ t́m vàng trên lănh thổ Ấn độ...

Cánh cửa bí mật được đẽo gọt rất thô thán, không cần quan sát tinh tế cũng nh́n thấy. Sở dĩ Văn B́nh chưa nh́n thấy hồi năy v́ ánh sáng mặt trời men theo rănh núi chiếu xuống không đủ đẩy lui những mảng tối trong góc thạch động.

Chàng hút thở thật dài, rồi ghé tai đẩy tảng đá. Cánh cửa bằng đá khá nặng đă nhích sang bên trái, êm ái và nhẹ nhàng như thể có được gắn trên bánh xe và được chùi dầu nhớt thường xuyên. Không khí phía sau cánh cửa bí mật có vẻ mát mẻ, dễ thở, chứng tỏ hành lang này dẫn ra ngoài hang núi.

Quang cảnh cũng không tối lắm nên Văn B́nh có thể bước thẳng mà không sợ vấp váp, hoặc lăn ngă xuống vực thẳm. Thoạt đầu là một hành lang dài, trần hơi thấp. Văn B́nh chỉ kiễng chân lên là đụng đầu, hai tay xải ra là ngón tay chạm thạch nhũ. Đi được khoảng 50 bước, hành lang nở rộng ra dần dần, và sau cùng quẹo sang bên phải để tiến vào một thạch động khác, lớn gấp hai thạch động Văn B́nh giáp mặt Kônin đêm trước...

Ánh sáng ở đây có vẻ được tỏa xuống nhiều hơn. Trước mặt chàng, một giăy tượng cao bằng đầu người phát ra những tia vàng lóe.

Văn B́nh đứng khựng. Chàng thốt ra:

- Vàng, vàng... trời ơi vàng...

Té ra những pho tượng xếp hàng một cách chàng trong tầm tay đều được đúc bằng vàng y. Và đó không phải là tượng danh nhân, tượng súc vật, hoặc tượng đồ đạc như chàng thường thấy trong những hang núi được các v́ vua chúa Ai-cập và Trung hoa lén xây làm phần mộ.

Mà là tượng lingam của đàn ông và yoni của đàn bà, từng được coi là linh thiêng trong t́nh giáo Ấn độ. Văn B́nh đếm được 3 cái lingam lớn như cột nhà xen kẽ với 3 cái yoni diện tích bằng cái bàn giấy công sở. Hai bộ tam đa này tượng trưng cho các đẳng cấp nam nữ, Văn B́nh nghe nhiều người thuật lại, giờ đây chàng mới có dịp chiêm ngưỡng tận mắt.

Người Ấn phân chia đẳng cấp nam nữ trong tinh trường theo 3 chiều dài của lingam và 3 chiều sâu của yoni. Những điều mà thiên hạ - đặc biệt là người Việt tự nhận là con Hồng, cháu Lục, coi là hết sức tục tĩu, th́ người Ấn lại liệt vào hàng thanh tao. Người Ấn cũng thật giàu tưởng tượng... họ thường lấy tên súc vật điển h́nh để đặt cho 3 loại yoni từ nông đến sau; b́nh thường là mỹ nhân-dê, bậc trung là mỹ nhân-ngựa, và hạng đại là mỹ nhân-voi, chỉ nghe những tiếng dê, ngựa và voi là đủ h́nh dung được kích thước.

Văn B́nh muốn ngồi bệt xuống để quan sát kỹ càng thêm nữa song chàng phải áp ḿnh vào sau cái lingam v́ vừa nghe tiếng động. Tuy nhiên, chàng nín thở chờ đợi hồi lâu không thấy ai. Mặt chàng đỏ gay v́ xấu hổ, miệng chàng muốn thốt ra tiếng than "rơ khỉ!" v́ tiếng động khả nghi chàng tưởng do người gây ra lại là của một chú khỉ.

Ông cháu nhiều đời của Tôn hành Giả từ trong bóng tối của thạch động lẹt bẹt bước ra. Chi tiết làm Văn B́nh hơi ngạc nghiên là ḿnh mẩy con khỉ ướt mèm như thể nó vừa dưới nước ngoi lên.

Con khỉ độc khựng lại khi nh́n thấy chàng. Song nó lại phớt tỉnh đi qua chỗ chàng đứng. Thái độ phớt tỉnh của nó chứng tỏ nó đă quen với người. Nghĩa là trong hang đá này có nhiều người...

Văn B́nh bèn chờ con khĩ đi khuất rồi lặng lẽ rượt theo. Càng tiến vào trong sâu, hang đá càng rộng, song lại tối hơn bên ngoài. Con khỉ có dáng đi khệnh khạng và chậm chạp nên trong loáng mắt chàng đă bắt kịp. Chàng bước rất nhẹ, nó vẫn nghe tiếng. Nó đứng lại, oái cổ nh́n chàng, thoạt đầu nó hơi sửng sốt, nhưng một phút sau, nó trở nên sợ sệt. Rồi như bị chàng dọa đánh, con khỉ ba chân bốn cẳng bỏ chạy.

Khỉ là giống nhanh nhẹ và thông minh - về mực độ thông minh, nó đứng trên chó, mèo, và chỉ thua người - trong rừng rậm nó leo trèo, chuyền cành thoăn thoắt, dầu giỏi khinh công Văn B́nh vẫn không tài nào tranh đua thắng lợi. Nhưng đây là trong thạch động, không phải là giang sơn quen thuộc của khỉ. Nền động gập ghềnh, lồi lơm thật đấy, song mắt Văn B́nh sáng quắc như có tia hồng ngoại tuyến, nh́n xuyên màn tối, con khỉ khó có hy vọng bỏ rơi được chàng phía sau.

Bởi vậy, nó vừa thoát lên phía trước, Văn B́nh đă lướt như gió đến sau lưng. Nhưng mục đích của chàng chỉ là bám sát nó chứ không thộp cổ nó. Mục đích của chàng là bám sát con khỉ để t́m lối thoát khỏi thạch động.

Con khỉ kêu lên những tiếng chít chít rồi chạy ṿng quanh một hồi trước khi băng qua một kẽ đá lớn. Văn B́nh hối hả chui qua kẽ đá. Trước mặt chàng là một gịng suối đang chảy xiết. Quang cảnh ở đây đủ sáng cho chàng nhận định được vị thế. Nước suối trắng xóa, reo lên một âm thanh đặc biệt như âm thanh của nước đang sủi trong ấm, sấp sôi, bụi nước lăn tăn bắn ra tứ phía trong như pha lê. Con khỉ không ngần ngại một giây, khi đến gịng suối nó nhảy ùm xuống. Lần này, nó ngoảnh mặt đàng hoàng về phía chàng, chàng nh́n thấy rơ cặp mắt mở thao láo đầy vẻ ngạo nghễ thách thức của con vật tinh quái, rồi cứ thế nó bơi lùi vào trong.

Lẽ ra Văn B́nh cũng nhảy ùm theo con khỉ. Đi rừng quen, chàng đă hiểu được phản ứng của thú vật. Khỉ giống người ở nhiều điểm (xin nói lại, "người" ở đây chỉ là một số ít, chứ không phải đa số) khi cậy đông, hoặc chiếm thượng phong th́ dương duong tự đắc, coi trời bằng vung, nhưng đến khi thân cô thế cô, bị đánh thua không c̣n manh giáp th́ nhũn như con chi chi, sẵn sàng luồn trôn theo kiểu... Hàn Tín. Con khỉ dám nhe răng cười với chàng là ǵ nó biết sắp thoát hiểm và chàng không dám rượt theo nó.

Sở dĩ Văn B́nh dừng lại trên bờ suối, mặc cho con khỉ khuất vào bóng tối thạch động là v́ một đống xương trắng hếu nằm chềnh ềnh trên một tảng đá trắng hếu vừa đập vào nhỡn quang của chàng.

Đây là xương người, c̣n nguyên từ đầu xuống chân, những đốt xương nhỏ xíu cũng c̣n nguyên. Văn B́nh đếm cả thảy được 4 bộ. Bốn bộ xương được đặt nằm dài trên phiến đá. Văn B́nh lục t́m chung quanh, ngoài bốn bộ xương người ră hết thịt, chàng không khám phá được thêm ǵ nữa. Căn cứ vào các khớp xương dài, Văn B́nh biết nạn nhân là người Tây phương. Chắc đây là di tích của bốn nhân viên phái đoàn Anfa.

Họ bị biệt tích cách đây không lâu, da thịt họ không thể rữa nhanh như vậy, trừ phi xác họ được ngâm xuống suối. Văn B́nh vừa ngửi được một mùi hăng hắc phảng phất. Chàng hiểu liền, đó là mùi c̣n lại của hóa chất được dùng để tiêu hủy xác chết. Các sở gián điệp thường dùng hai loại hóa chất khác nhau, loại thứ nhất tiêu hủy cả thịt lẫn xương, loại thứ nh́ chỉ tiêu hủy da thịt. Chắc hung thủ đă dùng loại hóa chất thứ nh́...

Hung thủ là ai?

Văn B́nh cảm thấy nhức đầu kinh khủng. Cách chàng vài thước, gịng suối vẫn chảy ŕ rầm, ŕ rầm, 15 phút trước, chàng ở trong hang đá có những pho tượng vàng lingam và yoni, không xa gịng suối là bao, vậy mà chàng không nghe tiếng ǵ, kể cả tiếng nước. Trong hang núi, đôi khi chỉ một tiếng gió thổi qua kẹt đá cũng gây ra những vang dội trùng trùng điệp điệp. Chàng không tưởng tượng nổi những vách đá ở đây lại có tính chất hăm thanh đặc biệt. Chàng được nghe nói vua chúa thời xưa cất công t́m kiếm những hang núi hăm thanh để cất giấu vàng bạc châu báu, cũng như du kích thời nay đặt giàn pháo binh trong những hang núi hăm thanh. Nhưng đây là lần đầu tiên chàng được mục kích. Dường như tính chất hăm thanh này do một giống rêu núi mà có, hàng vạn hàng triệu con rêu phủ kín vách đá, tạo ra tác dụng ngăn hăm tiếng động, giống rêu ấy lại sinh sôi nẩy nở thật nhanh.

Văn Binh bắt hai bàn tay lên miệng, khum lại làm loa, và kêu một tiếng. Tiếng kêu của chàng được phát ra rất nhỏ, vừa đủ cho chàng nghe, vách đá biến thành tờ giấy thẩm khổng lồ, mọi âm thanh đều bị thu hút.

Chàng suy nghĩ một lát rồi thả chân xuống nước. Gịng suối mát rợi làm tinh thần chàng thêm phấn chấn. Ḷng suối trơn trượt, nước lại chảy mạnh nên chàng hụt chân, phải vận công để giữ thế quân b́nh. Mực nước ngập đến đầu gối, nhưng chàng bước được một quăng th́ mực nước dâng đến ngang hông. Văn B́nh phải khom ḿnh để khỏi đụng trần đá. Trong khoảng khắc, chàng dấn vào bóng tối đen ng̣m, mặt nước đă mấp mé lồng ngực.

Đối với chàng, việc lang thang trong hang núi đầy nước và đầy sự thử thách không phải là việc đáng ngại. Những chuyên viên thám hiểm ḷng đất đă trải qua nhiều cuộc nghiên cứu lặn lội nguy hiểm gấp chục lần. Riêng chàng cũng đă ṃ mẫm theo các gịng suối chảy ngầm trong hang núi trong các phái đoàn thăm ḍ địa chất, nên đă thu thập được khá nhiều kinh nghiệm. Con khỉ có thể t́m được lối ra tất chàng không thể bị kẹt trong thạch động. Trừ phi... Tuy nhiên, chàng không dám nghĩ đến trường hợp lạc đường trong hang đá mênh mông, rồi chết v́ đói, tấm thân cường tráng, tràn trề sinh lực của chàng chỉ c̣n là bộ xương trắng hếu...

Mực nước mỗi lúc một sâu. Mới đó, nó đă bập bềnh ngang cằm chàng. Chàng phải ngậm miệng để khổi uống nước, vậy mà làn nước vừa mốc vừa tanh vẫn trào vào cuống họng chàng. Chàng ho sặc sụa, da thịt lạnh cứng như bị dầm trong thùng nước đá.

Mực nước tiếp tục sâu thêm nữa. Văn B́nh quẫy ḿnh như con cá, hai chân đạp mạnh, băng một quăng dài gần trăm mét qua làn nước xanh rêu trước khi ngoi lên, thở một hơi dài rồi lặn xuống. Chàng ngụp lặn đến lần thứ ba mới đặt chân lên môt phiến đá ở sát mặt nước. Ngồi trên phiến đá, chàng đảo mắt tứ phía. Vẫn thạch động rộng bao la ch́m trong bóng tối dầy đặc, vẫn gịng nước chảy ŕ rầm.

Tuy nhiên, chàng có cảm tưởng là sắp ra đến bên ngoài. V́ tiếng ŕ rầm đă nhỏ hơn trước nhiều. V́ làn nước cũng đă bớt lạnh hơn trước nhiều.

Văn B́nh hít một hơi dài, tích trữ thật nhiều dưỡng như trong hai lá phổi lớn, rồi nhào xuống nước. Mắt chàng mở rộng, nước ở đây sạch hơn và trong hơn nên mắt chàng không bị cay, chàng lại có thể quan sát được đáy nước rơ ràng.

Th́ ra từ năy đến giờ đế giày của chàng đạp dẫm lên vàng mà chàng không biết. Đáy suối gồm toàn cát mịn, xen lẫn hột vàng óng ánh. Có lẽ đây chính là mỏ vàng mà phái đoàn Anfa khổ công t́m kiếm. Mỏ vàng này đuợc khai thác từ nhiều năm nay, bằng chứng là đă có người đến đúc tượng lingam và yoni. Và đây phải là mỏ vàng hạng nhất, chỉ xúc cát lên dăi là lấy được vàng, khỏi cần cho vào ḷ nấu.

Văn B́nh cứ lần ṃ từng bước như thế măi, măi đến khi nhịn thở không nỗi chàng mới chịu trồi lên. Nhưng chàng chỉ trồi lên để hút thêm ốcxy rồi tiếp tục công cuộc khám phá đáy nước. Chàng nhận thấy trần động mỗi lúc một cao hơn nhưng bề ngang của thạch động lại mỗi lúc một hẹp lại. Mực nước càng thấp, trần động càng cao th́ mực nước càng thấp. Ánh sáng cũng mỗi lúc một sáng hơn, tuy vậy, Văn B́nh vận hết nhỡn quang cũng chỉ mới nhận thấy vách đá gần nhất. Chàng có cảm tưởng là vách đá đă được bào nhẵn công phu v́ thiêu nhiên khó thể tạo ra những tảng hoa cương to lớn dính sát nhau không để lại kẽ hở, mặt đá bóng loáng và nổi vân như cẩm thạch Ư đại lợi. Do đó, chàng suy luận hang đá kín đáo này là một ngôi mộ đế vương; ở bán đảo Ấn độ cổ xưa cũng như ở Hoa lục cổ xưa, giới cầm quyền độc tôn thường xây lăng kiên cố và chôn theo cung nữ, vàng bạc, trong miền rừng núi hiểm trở và bí mật.

Văn B́nh lội b́ bơm được 15 phút th́ mực nước suối rút xuống ngang đầu gối. Rồi cạn hẳn, Văn B́nh đặt chân lên bờ. Chàng men theo bờ suối bằng đất xét trắng dẻo đến một hang đá, khác, đường đi ngoằn ngoèo như chữ Z viết hoa, trước khi ra tới bên ngoài.

Ánh nắng mặt trời chiếu xiên vào mặt. Văn B́nh vội nhắm mắt lại mà vẫn đau nhức nhối. Nước mắt sống trào ra đầy má. Chàng phải xây lưng về phía mặt trời. Nhiều người thiếu kinh nghiệm và ham hố ánh sáng sau một thời gian dài ở trong tối đă bị mù mắt ngay trong phút đầu tiên được đoàn viên với tạo vật tưng bừng.

Văn B́nh bâng khuâng như vừa tỉnh giấc mộng dài. Chàng mới có mặt tại Bombay chưa đầy hai ngày đêm, vậy mà chàng đă ngất đi hai lần, và lần nào cũng thức dậy bên gịng nước và dưới ánh nắng thái dương gay gắt. Hơn một chục người đă chết, chàng cũng hút chết nhiều lần, và chàng có linh tính là thần Chết vẫn đang ŕnh rập chàng.

Tuy vậy, t́m được vị trí ẩn núp của thần Chết không phải dễ. Bên trên là nắng, những tia nắng vàng pha đỏ có thể đốt cháy mọi vật. Sau lưng là núi đá dựng cao sừng sững, không nh́n thấy đỉnh. Và đối diện chàng là rừng cây, rừng cây xanh ŕ, kiên cố như bức vạn lư trường thành bê-tông. Thần chết có thể phục kích ở bất cứ chổ nào. Một tay súng sau kẹt đá hoặc sau bụi rậm... Và vách núi ngất trời có hàng ngàn kẹt đá... và rừng cây lại có hàng ngàn bụi rậm...

V́ vậy, sau khi nhắm mắt lại Văn B́nh nằm rạp xuống đất. Mặt đất cứng, gồ ghề, với nhiều mỏm đá sắc nhọn, làm da chàng sây xát. Nhưng vụ nổ ḿn hồi đêm khiến ḿnh mẩy chàng thâm tím, chàng không c̣n biết đau nữa. Chàng vội nằm rạp xuống đất v́ giác quan thứ sáu của chàng vừa đánh hơi thấy người lạ.

Chàng đă tỏ ra thận trọng một cách khôn ngoan. Nhưng một lần nữa, sự thận trọng này trở thành vô ích.

V́ chàng chưa kịp giấu mặt sau một phiến đá rêu mốc th́ có tiếng cười khà khà nổi lên phía sau. Chàng có cảm giác là một trái ḿn nữa đang nổ ầm ầm... ầm ầm... song le, chàng ĺ lợm không thèm quay lại.

Tiếng cười khà khà ngạo mạn vẫn tiếp tục, rồi đến tiếng nói, tiếng nói ngạo mạn quen thuộc của gă đàn ông thân h́nh cân đối, dung mạo khôi ngô, phục sức híp-py màu hồng gợi cảm, có cái tên gợi cảm không kém là Hồng Lang, kỹ sư trường Bách khoa, Pháp quốc:

- Mời ông Văn B́nh đứng vậy.

o0o

Chương 11  -  Gặp Gỡ Kỳ Lạ

Khi ấy Văn B́nh đă nghĩ đến phương kế phản công. Nhưng tư tưởng này vụt tắt. V́ Hồng Lang đă chặn trước:

- Chúng ḿnh đều là kẻ sống lâu lên lăo làng cả, anh ơi! Anh không phản công lại được đâu! Nào, mời anh ngồi dậy, chúng ḿnh cùng uống với nhau một ly huưt-ky... tôi chờ anh ngoài cửa hang này đă lâu, mệt nhoài muốn chết...

Hồng Lang nói bằng giọng b́nh thản, như thể đùa bỡn. Té ra hắn đợi chàng bên ngoài... Tại sao hắn biết chàng thoát thân bằng lối này? Chàng sực nhớ đến con khỉ nhảy tâng tâng bên gịng suối. Chắc con khỉ được Hồng Lang nuôi.

Chàng bèn chậm rải đứng dậy, mỉm cười với Hồng Lang:

- Tôi cũng muốn gặp anh nên mới không bắt nó...

Văn B́nh đoán ẩu, không ngờ lại đúng. Hồng Lang cũng cười, song là cái cười pha vẻ ngượng ngùng:

- Anh đă biết rơ về tôi rồi ư?

Văn B́nh xoa tay:

- Biết rất rơ.

Hồng Lang đứng cách chàng 6 mét. Hắn vẫn phục sức híp-py, vẫn bằng màu hồng, nhưng bộ áo may liền quần này đẹp hơn bộ ở Bombay. Y phục của hắn giống như bộ đồ phi hành, tuy nhiên, đuợc may chật hơn, lưng thật bó, ống rộng ḷa x̣a quét đất, áo cũng dán lấy da thịt, đặc biệt là cổ cao, lật ngược lên, và quấn phu-la dài ḷng tḥng. Mặc sơ-mi hở cổ, và thắt phu-la là một kiểu híp-py đẹp mắt, dân chơi ở bên kia trời Tây rất ham chuộng. Bộ đồ phi hành này làm tăng thêm vẻ cường tráng khả ái và hấp dẫn của hắn, ṿng bụng lép không có mỡ thừa tương phản một cách rơ rệt với bộ ngực tṛn lớn. Văn B́nh là đực rựa mà c̣n tấm tắc khen ngợi, huống hồ đàn bà... và nhất là đàn bà pḥng không gối chiếc như nữ tỉ phú Sophia...

Văn B́nh không mấy ngạc nhiên khi thấy trên lưng Hồng Lang ṭng teng một cái ống ni-lông đỏ, đựng đầy tên bằng nhom trắng. Hắn cầm lỏng lẻo nơi tay trái cái ná nhỏ xíu, như ná của trẻ con chơi. Chàng không mấy ngạc nhiên v́ khi bắt tay Hồng Lang ở Bombay chàng đă khám phá ra một chi tiết ghê gớm...

Hồng Lang xoay tṛn cây cung:

- Anh đă biết rất rơ tại sao không lỉnh đi?

Văn B́nh nhún vai:

- Câu hỏi này nên hỏi lại anh.

Thấy Văn B́nh tiến lên, Hồng Lang lùi ngay lại, giọng nói hơi gay gắt:

- Yêu cầu anh không nên lợi dụng. Về vơ thuật, tôi vẫn luôn luôn kính trọng anh. V́ chẳng ǵ, anh cũng là đại sư thúc của tôi, theo nội lệ của ḷ Thanh bang Thượng hải. Chúng tôi không được phép hỗn xược với các bậc đàn anh. Nhưng v́ hoàn cảnh bất khả kháng, xin anh thông cảm... Và cũng v́ kính trọng tài nghệ bế-huyệt của anh nên tôi không dám đón tiếp anh hôm này bằng hai tay không như thường lệ.

Hắn giơ cao cây cung tí hon, vẻ mặt tự đắc:

- Anh đừng tưởng nó nhỏ xíu như thế này mà không lợi hại...

Văn B́nh ngắt lời:

- Hiểu rồi. Tôi đă có dịp thưởng thức tài bắn ná của anh trên băi biển...

Chàng định gợi đến cái chết của hai tên cận vệ bị trúng tên tẩm thuốc độc trên băi biển sau ṭa biệt thự của phái đoàn Anfa, song Hồng Lang lại nghĩ khác. Hắn thở dài, lẩm bẩm:

- Chẳng qua tại tôi khinh thường. Nếu tôi đích thân ra phi trường đón anh th́ làm ǵ tôi phải nhọc công hôm nay.

- Cô gái tài xế xe díp lái tôi từ sân bay về thành phố là nhân viên của anh?

- Dĩ nhiên. Con bé bắn quá dở. Anh lại quá đẹp trai nên nó quên cả nhiệm vụ. Cả đến con bé thứ nh́ cũng vậy. Toàn là một bọn tồi tệ. Chúng nó lănh gần trăm ngàn đô-la mà chẳng làm nên cơm cháo ǵ, nên miễn cưỡng tôi phải ra tay.

- Anh thuê thích khách phóng dao vào người tôi khi tôi lái xe đến trụ sở đoàn Quạ Đen của đại tá Bani?

- Phải. Ở đây cái ǵ cũng thuê, cái ǵ cũng trả bằng tiến, và bằng đô-la Mỹ, 25 ngàn đô-la đấy...

- C̣n vụ bắn tên trên đường xe hơi ra phi trường đi cao nguyên Đề-căn, anh phải thuê bao nhiêu?

- Gấp đôi... Nhưng ḱa, vô t́nh anh trở thành thẩm vấn viên Phản gián. Tuy nhiên, tôi cũng chẳng giấu anh làm ǵ. Tôi là quán quân bắn ná...

- Thành thật khen ngợi anh. Gió biển thổi mạnh như vậy mà anh bắn vẫn trúng... tôi tập bắn cung từ nhỏ, nhưng c̣n hụt hơi mới theo kịp được anh... Tôi không cho anh uống nước đường đâu. Khi bắt tay anh, và nh́n thấy những ngón tay chai dầy của anh, sự chai dầy đặc biệt của người quen kéo dây cung, tôi đă phải thận trọng. Nếu tôi không lầm, dọc đường từ địa điểm A-5 đến đây, anh đă nhiều lần toan hại tôi...

- Anh giỏi lắm. Kẻ khác thiếu kinh nghiệm chắc đă vùi thây trong ḷng đất. Hừ... không những anh có kinh nghiệm, anh c̣n gặp hên, gặp thật nhiều hên nữa.

- Anh đă chôn ḿn trong hang đá?

- Phải, chính tôi. Kể ra, Kônin không đến nỗi bết bát, trong khi tṛ chuyện với anh, hắn đă đặt cận vệ canh gác bên ngoài. Hắn không ngờ tôi bám sát hắn từng bước. Tôi chờ hắn an vị trong hang là châm ng̣i ḿn. Té ra hắn chết, cận vệ của hắn chết, và anh c̣n sống.

- 4 nhân viên phái đoàn Anfa mất tích trong chuyến đi trước cũng do anh giết?

- Không. Anh chẳng hiểu ǵ cả. Lẽ nào tôi lại giết người của tôi. Để tôi kể anh nghe. 4 nhân viên này t́m ra lối vào thạch động có vàng. Kônin lừa họ uống thuốc độc, khiến ai nấy đều đầu nặng, mắt hoa, đêm ấy, hắn ngang nhiên bắt cóc cả 4 người và mang vào giam trong rừng. Hôm sau, hắn sợ bại lộ, và có lẽ hắn đă bị bại lộ nên phải trốn luôn. Giá không sợ bại lộ, hắn cũng không ở lại, v́ hắn cần tra khảo 4 nhân viên bị bắt cóc để biết hang vàng. Hắn viết thư báo cáo cho trú sứ C.I.A. ở Bombay, và ông Ś-mít nhờ đến anh v́ nghĩ rằng chỉ có anh mới có đủ tài trí đương đầu với tổ chức vô cùng hùng hậu và quen thuộc mọi ngơ ngách ở Viễn đông của chúng tôi. Thật ra, ông Ś-mít đă chọn đúng.

- Tổ chức của anh là...

- Giản dị lắm... tổ chức mà tôi được hân hạnh phục vụ từ nhiều năm nay được giời trong nghề từ đông sang tây gọi tên một cách kính nể là Quốc tế T́nh báo Sở.

- À ra thế! 4 nhân viên Anfa bị Kônin bắt cóc đều là đồng nghiệp của anh trong T́nh báo Sở?

- Thuộc viên th́ đúng hơn. Phải, họ là đàn em của tôi. Công cuộc hành tŕnh thám sát của phái đoàn Anfa và Khai khoáng Cty thật ra là một h́nh thức tranh chấp tinh vi trong bóng tối giữa C.I.A. và T́nh báo Sở Trung quốc. Chúng tôi đă gài được hầu hết nhân viên vào trong phái đoàn Anfa, nhưng giờ chót, do sự can thiệp của C.I.A., chúng tôi phải chấp nhận sự có mặt của Kônin. Thoạt đầu, cậy số đông, chúng tôi khinh thường hắn, không dè hắn hoạt động khá khôn ngoan và đắc lực, đến khi hắn phỗng tay trên chúng tôi mới biết hắn là thành phần nguy hiểm. Không biết hang vàng ở đâu, cũng như không biết 4 đồng nghiệp bị Kônin giam giữ ở đâu, mặt khác, v́ Quốc tế Khai khoáng Cty đánh điện yêu cầu, trưởng đoàn Hồng Nương phải rút về Bombay. V́ có anh nên tôi phải xuất đầu lộ diện. Dầu sao tôi cũng cám ơn anh. Nhờ anh, tôi mới phăng ra hang vàng...

- Nghĩa là anh biết trước Kônin sẽ tiếp xúc với tôi?

- Chẳng có ǵ bí mật hết. Tôi cũng không giấu anh làm ǵ v́ câu chuyện đă đến hồi kết cuộc. Tôi biết trước Kônin sẽ tiếp xúc với anh v́ tóm đuợc tên cận vệ hidờra làm trung gian giữa Kônin với giám đốc trú sứ C.I.A. tại Bombay. Tôi chẳng cần tra tấn, đánh đập ǵ nhiều, chỉ dúi vào tay hắn một xấp đô-la là xong. Trên thực tế, hắn đă cung cấp cho tôi một số tin tức quang trọng. Đến nơi, tôi bày ra tấn tuồng vũ thần trong đền Shiva và... chờ đợi...

- Anh nói sao? Tấn tuồng vũ thần...

- Chắc Kônin đă kể anh nghe. Phải, Hồng Nương và tôi không hề có liên hệ huyết thống; bảo nàng là người yêu của tôi cũng không đúng, từ hồi nhỏ nàng đă dâng hiến cho thần Shiva nên quan niệm về t́nh yêu của nàng khác hẳn quan niệm của phụ nữ b́nh thường; nàng ưa tôi v́ lẽ tôi cũng có dĩ văng giống nàng, tôi lại quen thân nàng và am tường những bí quyết mang lại sự quân b́nh thân thể cho nàng. Nhưng nàng không phải là cán bộ T́nh báo Sở thâm niên và tin cậy như tôi, nàng hoạt động theo lệnh Bắc kinh là do tôi lôi kéo... Chúng tôi đưa nhau ra đến Shiva múa nhảy khỏa thân, phần nào v́ Hồng Nương cần tới, đền này nổi tiếng linh thiêng nhất trong vùng, căn bệnh sinh lư của nàng gia tăng, nàng phải vũ tế thần để t́m lại sự điều ḥa; nhưng phần khác, là để làm mồi. Trong phái đoàn Anfa có hai hạng người, hạng chuyên gia chính cống, và hạng điệp viên đội lốt chuyên gia. Hạng chuyên gia chính cống tất ngủ say mê mệt sau một ngày hành tŕnh vất vả, c̣n hạng điệp viên đội lốt chuyên gia tất mở mắt thao láo, và không thể nằm yêu khi thấy chúng tôi lẻn ra ngoài. Cuộc vũ tế thần của Hồng Nương sẽ giúp chúng tôi nhận diện được thành phần phái đoàn. Hạng điệp viên đội lốt chuyên gia cũng được chia làm 2, điệp viên C.I.A. và điệp viên MI-6, chưa kể điệp viên Quốc tế T́nh báo Sở. Trong khi chúng tôi tŕnh vũ th́ ở bên ngoài, nhân viên của chúng tôi dùng súng thuốc mê bắn gục những anh chàng hiếu kỳ dại dột.

- Trong số đó có Bill, ông thày leo núi?

- Lầm rồi. Bill không dính líu đến hoạt động điệp báo. Hắn là ông thày leo núi chuyên nghiệp.

- C̣n đại tá Bani?

- Anh nghỉ hắn là thuộc viên của tôi, thật tội nghiệp. Quả hắn có sai tài xế đực rựa đàng hoàng lên phi trường Bombay đón anh; mọi việc trục trặc v́ thằng tài xế hidờra của hắn mê con bé nhân viên của tôi. Đại tá Bani không ăn chơi đàng điếm, rượu chè be bét và làm việc bất lực như anh tưởng đâu. Hắn là vua đ̣n phép. Vẫn biết hắn uống rượu tối ngày, nhưng đàn ông ai lại không uống rượu. Hắn không thể ăn chơi đàng điếm v́ lẽ hắn cũng là hidờra, nửa nam nửa nữ như bọn em út của hắn. Hắn là đại diện của MI-6 tại Bombay, anh đă hiểu chưa?

Lời nói của Hồng Lang làm Văn B́nh sửng sốt thật sự. Chàng vẫn nghi Bani, song chàng không bao giờ nghi hắn là nhân viên t́nh báo Anh quốc. Thấy mặt chàng ngẩn ṭ te, Hồng Lang phá lên cười:

- Bây giờ anh đă thỏa măn chưa? Nào, mời anh đi theo tôi.

Văn B́nh hỏi:

- Bani cũng bị anh bắt?

- Dĩ nhiên.

- Và giết chết?

- Không, hắn vẫn sống nhăn răng như anh. Tôi phải giết chết Kônin v́ không thể thuyết phục được hắn. Vả lại, hắn đă nằm giữ trong tay quá nhiều bí mật. Để hắn sống sợ bất lợi.

- Tôi cũng vậy, tôi cũng nắm giữ trong tay quá nhiều bí mật...

- Ha... ha... anh định mời tôi giết anh, phải không? Từ Bombay đến đây, tôi mong giết anh mà không thành công, v́ anh là chướng ngại vật ghê gớm bậc nhất, nhưng bây giờ tôi lại t́m đủ cách bảo vệ tấm thân ngàn vàng của anh.

- Anh đừng ḥng tôi đầu hàng. Dẫu anh chia tôi phân nửa mỏ vàng trong hang đá, tôi cũng cương quyết từ chối.

- Chúng tôi chẳng lạ ǵ anh. Cho nên tôi không hề nghĩ đến việc mua chuộc anh bằng tiền bạc hoặc đe dọa bằng sức mạnh. Đối với anh, những xảo thuật này không có kí-lô nào hết. Nói đúng ra, chúng tôi coi anh là kẻ thù bất cộng đái thiện, nếu hôm nay tôi không giết anh, không phải là tôi thương anh mà v́ giết anh không lợi. Anh cần sống, v́ chúng tôi cần giữ anh làm con tin.

- Ồ, không dè người lăo luyện trong nghề như anh lại có thể ngây thơ đến thế! Anh tốn công vô ích, ông Ś-mít bỏ rơi đă đành, cả ông Hoàng cũng sẽ không chấp thuận những điều kiện do phe anh đưa ra. Đ̣i tiền ư? Xin báo anh biết là ông Hoàng không có tiền, v́ không có tiền nên tôi mang thân lao động làm thuê cho C.I.A., tôi làm xong việc, C.I.A. mới trả tiền, anh đừng hy vọng họ xuất ngân để cứu mạng sống của tôi. Anh ở trong làng, hẳn anh đă biết ông Ś-mít chẳng khoái tôi bao nhiêu, ngoài miệng khen tôi trong ḷng ông ta luôn luôn rủa tôi cho chóng chết.

- Lư luận anh rất xác đáng tuy nhiên, ông Hoàng có thể hy sinh bất cứ ai, mà không thể hy sinh anh, v́ lẽ dễ hiểu, thiếu anh th́ Sở Mật vụ sẽ xập tiệm. Ông Hoàng thỏa thuận điều đ́nh th́ chấp một chục ông Ś-mít cũng không dám ngo ngoe. Trung ương T́nh báo Mỹ, giàu thật đấy, oai thật đấy, song chỉ xưng hùng xưng bá ở Âu châu, c̣n ở Viễn đông họ mới là khổng lồ đất sét: dầu muốn hay không họ vẫn phải nhờ vả ông Hoàng...

- Hiểu rồi... hiểu rồi... anh muốn điều đ́nh trên căn bản nào?

- Tạm thời, anh sẽ lưu lại đây với chúng tôi, một nhân viên của tôi sẽ đáp máy bay về Bombay gặp giám đốc trú sứ C.I.A. Chúng tôi chỉ đ̣i một điều kiện duy nhất chính phủ tiểu bang chấp thuận cho một chuyến phi cơ của chúng tôi đáp xuống địa điểm A-5, và chuyến phi cơ này được rời không phận Ấn độ an toàn. Phi cơ sẽ hạ cánh một thời gian ngắn xuống Diến Điện để trả tự do cho các con tin.

- C̣n vấn đề mỏ vàng?

- Người ta nhồi nhét vào đầu óc anh toàn là các tin tức sai lầm nên anh chẳng hiểu ǵ hết. Hoặc anh hiểu rơ nhưng giả vờ chưa hiểu. Sự thật là phái đoàn Anfa đến Đề-căn không phải để thăm ḍ ḷng đất như báo chí đăng tải, cũng không phải để t́m mạch vàng như C.I.A. nói với anh. Mục đích chính của chúng tôi là t́m một kho tàng lịch sử giấu trong vùng rừng núi Đề-căn. Kho tàng này gồm toàn tượng vàng, những pho tượng chỉ riêng Ấn độ có v́ đây là tượng lingam đàn ông và yoni đàn bà. Trên đất Ấn, tượng lingam và yoni bằng vàng không hiếm, người ta có thể t́m thấy hàng trăm ngàn cái, những nơi chứa tượng vàng cổ xưa cũng không hiếm; tuy nhiên, kể về vấn đề giá trị, th́ những pho tượng vàng ở đây được liệt vào hạng nhất. Ấn độ là nước có một lối nh́n hết sức độc đáo về t́nh yêu xác thịt; từ ngày xửa ngày xưa, nhân loại c̣n ch́m đắm trong đời sống man rợ hoặc đạo đức giả th́ dân tộc Ấn đă biên soạn những kinh điển ái ân, như Kama Sutra. Bộ kinh điển kỳ lạ này ra đời trong khoảng thời gian từ thế kỷ thứ 2 đến thế kỷ thứ 6 sau Tây-lịch, nghĩa là cách xa chúng ta gần 16 thế kỷ. Phàm vật xưa, càng xưa chừng nào càng quư chừng nấy, không giấu ǵ anh, những pho tượng tôi sắp chở đi đă được đúc thành từ 25 thế kỷ trước...

- Các anh mang phi cơ đến đây chở kho báu cổ vật quốc gia của người Ấn, dầu ông Ś-mít, dầu ông Hoàng muốn, mà người Ấn không muốn, cũng vô ích; vă lại, tôi không tin là người Ấn cho phép. Anh đă gơ lầm cửa, tôi sẵn sàng giúp anh, nhưng...

- Thong thả... người Ấn sẽ cho phép. Miễn hồ ông Ś-mít chịu bồi thường.

- Trời đất ơi!

- Vài ba trăm triệu đô la có ǵ là nhiều đâu mà anh phải kêu trời như bọng vậy!

- Vài ba trăm triệu, hoặc mười triệu lộn lại th́ tôi c̣n hy vọng, chứ những vài ba trăm, tôi e rằng...

- Anh đừng lo. Ông Hoàng đâu đến nỗi nghèo. Quanh năm, ông già than nghèo, nhưng khi cần, khi anh bị bắt để đ̣i tiền chuộc, tôi tin chắc ông già dư sức. Vả lại, trong trường hợp ông Ś-mít và ông Hoàng dốc hết hầu bao vẫn c̣n thiếu, sẽ c̣n Quốc tế Khai khoáng Cty.

- Các anh bắt luôn cô Sophia?

- Dĩ nhiên. Nếu không bắt cô Sophia th́ làm cách nào có đủ tiền bồi thường cho chính phủ Ấn được.

- Ví phỏng C.I.A. Sở Mật vụ Nam Việt và Quốc tế Khai khoáng Cty của gia đ́nh cô Sophia chịu trả tiền chuộc đi, cuộc thương lượng cũng đ̣i hỏi nhiều ngày tháng... anh c̣n lạ ǵ... nước nào cũng mắc cái bệnh giấy tờ, không khéo chúng tôi phải ăn dầm ở dề tại xó rừng này cả năm.

- Một lần nữa, anh đừng lo. Sự có mặt của đại tá Bani trong đám con tin rất tiện lợi. Gia đ́nh hắn, bạn bè hắn đều là ông bự trong chính quyền địa phương. Nghe tin hắn bị bắt, người ta sẽ làm đủ cách cho hắn trở về. Nếu chỉ trả tự do cho Bani đổi lấy chuyến phi cơ chở lingam-yoni, th́ chính quyền Bombay cũng có thể thỏa thuận, phương chi lại có những vài ba bốn trăm triệu.

- Anh vừa nói "vài ba" giờ đây anh lại tăng lên "vài ba bốn". Xin anh nhớ rằng tiền đô-la chứ không phải tiền hến.

- Nhớ lắm chứ. Đă chi được hai ba trăm triệu th́ chi thêm hai ba trăm triệu nữa có hề ǵ đâu.

Văn B́nh nín lặng. Kẻ đứng trước mặt chàng là con cáo già điệp báo. Hắn đă bố trí chu đáo, không để sót kẽ hở nào. Mấy trăm triệu mỹ-kim là món tiền khổng lồ, khả dĩ thay đổi được vận mạng của một tiểu quốc, song đối với ông Ś-mít và ông Hoàng, những người chuyên xài từ trăm triệu trở lên, th́ cố gắng t́m kiếm cũng có thể gom đủ. Nhưng chắc chắn là sau vụ này, Sở Mật vụ sẽ hoàn toàn khánh kiệt. Trừ phi Quốc tế Khai khoáng Cty ghé lưng, đỡ bớt gánh nặng.

Hồng Lang thọc tay vào túi quần, miệng ph́ phèo thuốc lá, dẫn đường vào rừng. Trái với nguyên tắc an ninh, hắn không thủ trong tay một tấc sắt nào. Lẽ ra hắn phải đi phía sau để ḍm chừng, hắn lại khoan thai đi phía trước, thái độ khoan thai một cách thành thật, chứ không giả tạo. Đường từ cửa hang vào rừng là một lối đi nhỏ mới được phát quang, cành lá rậm rịt c̣n nằm nghiêng ngả và chưa héo vàng; hai bên lối đi là những cành thẳng tắp, nh́n không thấy ngọn. Ngoài hai người ra, không thấy ai nửa; tuy nhiên, Văn B́nh ngoan ngoăn nối gót Hồng Lang. Về vơ thuật, hắn c̣n thua chàng một bực, trừ phi điên rồ hắn mới đối phó tay không và xây lưng về phía chàng. Chắc hẳn Hồng Lang đă bố trí một hệ thống pḥng vệ kiên cố, chỉ chờ chàng có cử chỉ khả nghi là xuất hiện... Hệ thống pḥng vệ này có thể gồm nhiều tay súng cừ khôi núp sau thân cây. Văn B́nh tỏ vẻ bối rối v́ luồng nhỡn tuyến bén nhậy của chàng không khám phá ra bóng người khả nghi nào. Một dấu hỏi quay tṛn trong óc chàng. Tại sao Hồng Lang có vẻ khinh thường?

Văn B́nh dừng lại. Chàng vừa nh́n thấy một con khỉ lẽo đẽo sau lưng. Nó là con khỉ bị chàng đuổi hồi năy trong hang vàng. Nó há miệng đỏ hỏn và ve vẩy cái đuôi dài tḥng chào chàng. Con vật cũng có dáng điệu khoan thai giống như Hồng Lang.

Hồng Lang dừng lại theo. Văn B́nh chỉ con khỉ:

- Anh nuôi nó?

Hồng Lang gật đầu:

- Phải. Nó khôn như người, nhiều khi c̣n khôn hơn người nữa kia. Nhờ nó, tôi mới biết anh c̣n sống. Nó đuợc huấn luyện trong trường nên khá lợi hại. Anh đừng thấy nó nhỏ bé mà coi thường, do nó rất dầy, nó không am tường nội ngoại công như anh song da nó lại chịu đựng giỏi hơn da anh...

Khi ấy bất giác Văn B́nh nh́n cánh tay để trần và giật ḿnh. Da chàng thường trắng đỏ như da đàn ông tây-phương, cho dẫu chàng phơi nắng hàng tháng cũng không đen và ngay trong cả cơn đau da chàng cũng không sám xịt. Vậy mà dưới mắt chàng làn da trên cánh tay để trần của chàng đă mang màu sám xịt...

Hồng Lang nhận thấy sự thay đổi đột ngột trên nét mặt của Văn B́nh. Hắn cười, vui vẻ:

- Không sao đâu. Lát nữa, uống một ngụm lá thuốc là hết.

Chàng nh́n giữa mắt Hồng Lang:

- Nước suối nhiễm độc?

Hắn cười vui vẻ:

- Phải. Nhưng thật ra chữ "nhiễm độc" không đúng hẳn. Nước suối trong ḥn núi này có một tác động đặc biệt: ai uống hoặc tắm phải th́ cơ thể bải hoải da dẻ sám xịt. Dân địa phương toàn dùng nước suối nhưng không hề ǵ v́ họ đă có lá thuốc khử độc. Loại cây lạ mọc đầy khắp nơi tại anh không biết, nếu biết anh quơ một nạm lá bên bờ suối, cho vào miệng nhai, chiêu với ngụm nước suối là chất độc tiêu tan. Tạng phủ của anh thuộc loại khỏe mạnh, anh chỉ hoa mắt, chùng gân, và sám da chứ nếu là người khác th́ giờ đây đă phải nằm liệt giường, nổi cơn sốt rét và rêu khừ khừ...

Một lần nữa Văn B́nh lại giật ḿnh. Chàng cố chế ngự cảm xúc song nghị lực cố hữu của chàng đă trở thành một tham mưu trưởng bất lực. Chàng vừa phăng ra lư do khiến Hồng Lang khoan thai gần như miệt thị. Th́ ra Hồng Lang biết rơ sức khỏe của chàng đă bị nước suối độc làm sa sút.

Hồng Lang rút cây tên đeo trên lưng đưa cho Văn B́nh, giọng thân mật như thể chàng là bạn con chấy cắn đôi với hắn:

- Không tin anh thử coi. B́nh thường, anh bắn tên khỏi cần ná, và bắn là trúng đích. Giờ đây, tôi cả quyết là anh ném trật, dẫu là mục phiêu rất gần.

Đỡ mui tên, Văn B́nh cảm thấy gân tay run run. Run run như thế này, chàng đánh quyền cũng không nỗi, chứ đừng nói đến nghệ thuật phóng mũi tên nhom bằng tay nữa. Chàng đành thở dài:

- Cám ơn anh. Tôi chịu thua.

Đang nhởn nhơ tự đắc, Hồng Lang bỗng thay đổi dung mạo sau tiếng thở dài chua chát của Văn B́nh. Hắn nghiêm nét mặt, chắp tay xá Văn B́nh một cách cung kính:

- Dầu sao tôi cũng mới là tiểu-bá trong ḷ Thanh bang. Anh và tôi, mỗi người một quốc tịch. Mỗi người một tổ chức, về hoạt động chúng ta ḱnh chống nhau, và có thể giết nhau không thương sót nhưng trên phương diện tài nghệ tôi chỉ là đàn em, cổ tục Bạch liên giáo không cho phép tiểu-bá hỗn xược với hàng đại sư-thúc.

Văn B́nh vội chắp tay xá lại. Hai kẻ thù không đội trời chung th́ lễ với nhau thật cung kính như tṛ với thày. Người lạ chứng kiến tất không ngăn được ngạc nhiên.

Hai người đă về đến thạch động hồi đêm được dùng làm nơi trú ngụ cho phái đoàn Anfa. Trời vẫn c̣n sáng. Tuy vậy đèn nê-ông trong thạch động được thắp sáng rực, và đâu đây Văn B́nh nghe tiếng máy phát điện chạy. Trước cửa, hai người Ấn đeo súng gác. Thấy Hồng Lang, cả hai chụm chân, giơ tay lên ngang mà chào theo quân cách. Hồng Lang không thèm chào lại, lách sang bên, nhường lối cho Văn B́nh. Con khỉ lông đen tung tăng chậy theo, nhưng Hồng Lang đă đưa tay ra chặn. Tuy hắn không nó tiếng nào, con khỉ cũng đứng khựng lại, và thui thủi cụp tai bước lùi khỏi hang đá.

Bên trong thạch động, mọi đồ đoàn đă được sắp xếp gọn ghẽ. Dường như mọi người đang chờ Hồng Lang. Văn B́nh gặp đủ mặt quần hùng. Nhân viên phái đoàn Anfa bị tập trung vào một góc, ngồi quay lưng ra cửa, bên cạnh một tên gác đen thui. Đại tá Bani đang say sưa với chai rượu bờ-han. Không rơ hắn say thật hay say vờ, hắn đặt chai rượu xuống mặt ghế đá, ngước mắt nh́n mà như thể không thấy ǵ hết, rồi lại phớt tỉnh cúi xuống ly bờ-han đầy ắp, mùi thơm nghẹt mũi quyện đầy không khí thạch động.

Hồng Lang phải cất tiếng:

- Bani uống hết rượu chưa? Tôi đưa đại tá Z.28 về rồi đây.

- Bani ngẩng đầu lên, cười khà khà:

- Đại tá Z.28 hả? Càng vui. Uống rượu một ḿnh từ sáng đến giờ buồn muốn chết...

Văn B́nh quan sát đại tá Bani từ đầu đến cuối. Hắn đă biến đổi quá nhiều tuy chàng mới xa hắn chưa được một ngày. Những nét tinh anh trên cặp mắt sáng quắc của hắn đă biến dạng. Hắn trở nên lù khù và ngơ ngẩn. Hắn cao hơn và to ngang hơn chàng, vậy mà chàng có cảm tưởng là xương sống của hắn bị bệnh phong thấp làm cong queo. Tuy nhiên, Văn B́nh không tin là hoàn cảnh sanh cầm đă ảnh hưởng sâu xa đến thể xác và tâm thần Bani. Hắn là trưởng đoàn Phản gián Quạ đen, tiếng tăm lừng lẫy trên bán đảo Ấn độ. Hắn lại là đại diện kín đáo của MI-6, Anh Quốc; và từ trăm năm nay, t́nh báo Anh Quốc không khi nào tuyển dụng và bổ nhiệm ẩu tả, phương chi Bombay là vị trí bản lề của Ấn độ, và Ấn độ lại là vị trí bản lề của một Viễn Đông luôn luôn sôi sục...

V́ vậy, Văn B́nh kết luận là hắn giả vờ. Trên phương diện "diễn xuất", hắn thuộc vào thành phần nghề nghiệp có hạng. Ngay khi chàng chân ướt chân ráo đến Bombay, hắn đă đ̣n phép chàng. Hắn giới thiệu chàng với Sophia giả hiệu. Nàng bị lộ h́nh tích, hắn bèn ngầm sai nhân viên bắn nàng chết. Cho đến phút này, nhiều sự kiện đầy ư nghĩa đă xảy ra, và vở kịch t́m vàng đang kéo màn kết cuộc, nhưng Văn B́nh vẫn chưa hiểu đuợc tại sao đại tá Bani lại bố trí cho em sinh đôi của hắn đón tiếp chàng tại văn pḥng trước khi hắn xuất đầu lộ diện, và tại sao hắn lại dùng một cô gái giả làm nữ tỉ phú Sophia?

Trước mặt chàng bỗng hiện ra căn pḥng tranh tối tranh sáng, với cái bàn gỗ mun bóng loáng trên đặt những ve rượu bờ-han pha máu tươi rút từ màng xử nữ và cái kệ dài chễm chện 64 pho tượng nhỏ xíu bằng đá hoa cương đẽo gọt tuyệt đẹp, tương trưng cho 64 động tác làm t́nh cố hữu nam nữ. Căn pḥng này là bàn giấy của Bani. Rồi từ đó Văn B́nh liên tưởng đến những pho tượng đồ sộ bằng vàng y giấu trong thạch động bên gịng suối nhiễm độc...

Chàng phải mím miệng để khỏi thốt ra một tiếng. Hiểu rồi... chàng hiểu rồi... Đại tá Bani đă biết là hang núi ở cao nguyên Đề-căn chứa cất tượng vàng. V́ những bức tượng đá trong văn pḥng của Bani giống hệt những bức tượng vàng cổ xưa trong thạch động, bên cạnh những lingam và yoni khổng lồ vàng chóe...

Ai cũng biết. Trừ chàng, Quốc tế T́nh báo Sở biết, T́nh báo Anh quốc MI-6 biết, Trưng ương T́nh báo Mỹ C.I.A. biết. Trừ chàng và Sở Mật vụ của ông Hoàng. Nhưng mọi lần, C.I.A. đă nói dối chàng; đồng minh "thân mến" MI-6 đă xỏ ngọt chàng.

Thấy chàng lầm ĺ, đại tá Bani tợp rượu rồi khệnh khạng đứng dậy:

- Ḿnh cứ tưởng có đại tá Z.28 th́ thiên hạ sợ xanh mặt, ngờ đâu cũng bị thộp cổ một cách ngon lành.

Hồng Lang nghiêm giọng:

- Yêu cầu anh ngồi xuống ngay ngắn, anh muốn uống rượu bờ-han hay rượu pha thuốc độc, tùy ư, nhưng anh không được phép lộn xộn, nếu...

Đại tá Bani giơ chai rượu gần hết, giọng lè nhè:

- Tôi rất muốn lộn xộn, song lộn xộn cách nào được, hả anh bạn tốt Hồng Lang của Mao chủ tịch? Anh đă lừa tôi uống rượu ngâm rễ cây, làm gân cốt tôi rời ră... ha ha... đồ đểu, anh là thằng đểu nhất đời.

Hồng Lang vung tay toan đánh đại tá Bani:

- Lần này là lần cuối, tôi cảnh cáo anh. V́ anh không có tư cách đàng hoàng, tôi miễn cưỡng phải trừng trị anh. Nếu không rời ră gân cốt, anh sẽ giết cận vệ của tôi và bỏ trốn. Chịu khó một chút, tôi sẽ cho anh thuốc giải độc.

Hồng Lang từng hứa cho chàng uống thuốc giải độc. Hắn lại hứa với Bani. Chàng có ư nghĩ là hắn nói một đàng, làm một nẻo, hắn sẽ gia tăng liều lượng để chàng thiệt mạng. Hắn không thể buông tha một người biết quá nhiều bí mật, và trong nhiều năm đă là "kỳ đà cản mũi" tối nguy hiểm như chàng. Chàng bèn đảo mắt khắp thạch động để ḍ t́m yếu điểm trong hệ thống pḥng vệ của địch.

Và khi ấy chàng mới bắt gặp luồng mắt của Sophia.

Sophia ngồi dựa lưng vào vách đá, hai tay chắp trên đùi. Trong cơn hoạn nạn, nàng vẫn không để mất dáng dấp quư phái thường lệ. Nàng từ từ cất tiếng:

- Anh Hồng Lang, anh mới đúng là người không có tư cách đàng hoàng. Anh đă lường gạt Quốc tế Khai khoáng Cty, lường gạt gia đ́nh tôi, và lường gạt tôi.

Hồng Lang lễ phép nghiêm ḿnh:

- Xin cô giàu ḷng tha lỗi. Về phần cá nhân, tôi tự nhận thấy xấu xa, và mang lỗi nặng với cô, và gia đ́nh cô. Vâng, tôi không chối căi là đă phạm tội lường gạt. Nhưng cô cũng nên xét lại, tôi có bổn phận với Tổ chức...

Sophia cau mặt:

- Thôi, anh đừng tuyên truyền rẻ tiền nữa. Tôi ngần ấy tuổi đầu mà c̣n bị anh dụ dỗ như con gái 15, 16. Bây giờ anh tính sao về tôi, về các nhân viên phái đoàn Anfa bị anh lừa bắt?

Hồng Lang đáp:

- Như tôi đă thưa với cô, tôi sẽ ráng hoàn thành công việc này thật nhanh; tối nay, đặc phái viên của tôi sẽ tiếp xúc với trú sứ C.I.A. tại Bombay, nội đêm nay họ sẽ bàn luận với nhau, và chậm lắm đến mai tôi sẽ có những kết quả đầu tiên. Cô đừng ngại, trong thời gian cô lưu lại đây cùng phái đoàn, tôi xin cố gắng cung cấp đầy đủ tiện nghi cần thiết. Muốn ǵ, xin cô cứ đ̣i, trong phạm vi khả năng tôi sẽ làm cô vừa ḷng.

- Anh dư biết là tôi chẳng cần ǵ cả, chẳng đ̣i ǵ cả. Tôi chỉ cần, chỉ đ̣i con Kikô của tôi mà thôi.

- Con beo ấy à?

- Anh c̣n lạ ǵ nó nữa mà phải hỏi tên.

- Ừ nhỉ, xin lỗi cô... Nhân viên của tôi mang cả chuồng của con Kikô cất giữ trong lều vải, chờ lệnh tôi là hoàn trả cho cô, nhưng chẳng hiểu sao con beo lại xút chuồng chạy mất.

- Con Kikô xút chuồng?

- Vâng, tôi vừa được tin cách đây một giờ đồng hồ. Tôi đă ra lệnh cho bọn chúng t́m lại kỳ được.

- Hừ, anh lại nói dối... Không khéo anh đă hại nó rồi. Anh là pháp sư thuốc độc mà...

- Tôi xin thề là không hề đụng đến lông nó. Nếu cô chưa tin, xin mời cô ra ngoài, cô sẽ thấy cận vệ của tôi đang xục xạo khắp rừng. Dầu sao cô và tôi... chúng ta...

- Cấm ông nhắc đến tiếng "chúng ta". Tôi đă khỏi bệnh hoàn toàn rồi, ông ạ. Những ngày chung sống với ông đối với tôi cũng giống như bệnh đậu mùa tôi mắc hồi nhỏ, đă b́nh phục là không bao bao giờ tái lại nữa.

- Sophia... cô Sophia... có thể nào...

- Lần chót, tôi yêu cầu ông ngậm miệng. Bất cứ lời nói nào của ông đều mang tính chất vô liêm sỉ. Tôi là người ăn học, ông đừng bắt tôi phải thốt ra những ngô ngữ thô bỉ.

Gương mặt Hồng Lang khi ấy lộ vẻ khổ sở khác thường. Sự khổ sở này không đượm chút nào giả tạo. Dường như một chớm hối hận vừa hiện ra trong ḷng hắn. Hắn quen chém giết, quen lừa lọe, quen đểu cáng, nhưng dầu sao hắn vẫn c̣n là con người. Những điệp viên sắt thép nhất, tàn bạo nhất lại thường là những con người mềm yếu nhất.

Trong cử chỉ bối rối, tṛng mắt buồn thảm, bàn tay hơi run. Hồng Lang càng khôi ngô hơn. Đối diện một người đàn ông đẹp như vậy, ít người đàn bà nào có đủ bản lănh kềm giữ được con tim. Phương chi Sophia lại là một loại gái già khao khát yêu đương như nạn nhân nạn đói Ất-Dậu khao khát thực phẩm. Vậy mà Sophia vẫn thản nhiên. Một sự thản nhiên đầy khinh bỉ lạnh lùng. Nàng vẫn dựa lưng vào vách đá, hai tay vẫn chắp trên đùi, thản nhiên nh́n Hồng Lang từ từ bước lại.

Văn B́nh theo dơi cuộc đối thoại thách thức giữa cặp t́nh nhân cũ, không bỏ sót chi tiết nào, và không quên chuẩn bị can thiệp trong trường hợp Hồng Lang có hành động quá trớn. Hồng Lang chỉ c̣n cách Sophia một xải tay. Sophia lớn tiếng:

- Yêu cầu anh dừng lại, nếu không...

Hồng Lang vươn tay ra, dáng điệu thờ thẫn như người mất hồn:

- Em.. em đừng giận anh nhé!

Sophia hốt hoảng t́m cách xô giạt hắn sang bên. Vơ sĩ lực lưỡng cũng vị tất lay chuyển được nổi hắn, huống hồ nàng chỉ là phụ nữ đài các, xương ṛn hơn xương gà. Văn B́nh đành bước tréo, hạ sống bàn tay xuống. Chủ tâm của chàng là đánh atêmi buộc hắn phải bỏ Sophia ra. Nhưng kỳ quặc thay - Văn B́nh mới giơ bàn tay lên th́ mắt chàng đă nổ đom đóm, đầu chàng đau nhức, hai chân chàng lạng quạng, chàng có cảm giác như một khối ch́ nặng ch́nh chịch đeo cứng lấy bàn tay, chàng phải thở phù ra một cái thật mạnh để lấy lại thế quân b́nh. Nếu không luyện tập khí pháp lâu năm chàng đă té nhào trên đất.

Hồng Lang buông Sophia, miệng cười ngặt nghẽo:

- Ha ha... ha ha... đại tá định ra tay nghĩa hiệp ư? C̣n lâu, đại tá ơi... đại tá đă bị trúng thuốc độc. Phải có thuốc giải độc cũa tôi, bằng không chẳng bao lâu nữa, đại tá sẽ thành người tàn phế. Ha ha... tàn phế c̣n khá, chứ bất lực mới nguy. Đại tá Z.28 ơi... đại tá đẹp trai, cường tráng như vậy mà mang chứng bất lực th́ khổ bao nhiêu!

Văn B́nh cúi gằm mặt, và ngồi phịch xuống phiến đá được dùng làm ghế. Bồ hôi vă như tắm chàng không lên tiếng trả lời. Hồng Lang dậm chân, ra vẻ khoái trá:

- Ái chà, đại tá khôn ghê! Vận công để tống độc...

Thật vậy, Văn B́nh đang bế khẩu, dùng chân khí tiềm tàng trong nội thân để tống khứ chất độc ra ngoài. Hệ thống tuần hoàn và thần kinh của chàng đă được làm quen với nhiều độc dược, nên trừ phi liều lượng quá cao, hoặc độc dược quá xa lạ chàng mới bị tiêu tan sức lực và nguy ngập đến tính mạng. Chàng không lo lắm ǵ Hồng Lang nói là chàng chỉ có thể trở thành phế nhân, chứ không chết. Nhưng, trở thành phế nhân lại đèo thêm chứng bất lực - căn bệnh tối kị của đàn ông, nhất là đàn ông từ ba đến bốn mươi - trời ơi... thà chết c̣n hơn...

Văn B́nh nghe rơ những lời nói riễu cợt của Hồng Lang như cái tát đành vào mặt chàng. Song chàng không thể hé miệng. Chàng cũng không thể ngẩng đầu lên v́ luồng nhỡn tuyến của chàng đă bị yếu hẳn.

Sophia không hiểu được thái độ của chàng. Nàng tưởng chàng bị bạo bệnh bất ngờ, nên vội đứng dậy. Giọng nàng đầy vẻ lo lắng:

- Anh Văn B́nh, anh làm sao thế?

Văn B́nh vẫn không đáp.

Cũng may, sự lộn xộn bên ngoài thạch động đă xảy ra đúng lúc để thu cuốn mối quan tâm của mọi người, và trong khoảnh khắc không ai để ư đến chàng. Sự lộn xộn này bắt đầu bằng tiếng xe hơi thắng gấp kêu ken két, tiếng giày nhảy cộp xuống nền đất cứng.

Rồi có tiếng hỏi, dịu dàng nhưng hách dịch, sự dịu dàng cố hữu của phái yếu, và sự hách dịch của người quen chỉ huy:

- Đă t́m thấy ông Z.28 chưa?

Có tiếng đáp:

- Bẩm rồi. Ông kỹ sư Hồng Lang đang tra hỏi họ trong hang.

Tiếng người đàn bà:

- Tra hỏi... tra hỏi...

Tiếng giày nện mạnh hơn và nhanh hơn. Rồi Hồng Nương, trưởng phái đoàn Anfa, cựu điếm-thần phụng sự cho thần t́nh yêu xác thịt Shiva, người yêu kỳ lạ của kỹ sư bách khoa giả hiệu Hồng Lang, hiện ra trong khoảng trống tranh tối tranh sáng của thạch động.

Nàng vẫn mặc áo sường sám Trung hoa may khít và ngắn, xẻ thật cao, để lộ phần trên của cập gị thuôn dài. Đặc điểm của nàng là nàng có y phục đầy đặn che thân đàng hoàng mà như thể không mặc ǵ hết. Và giá nàng thỏa thân hoàn toàn, nàng vẫn chưa quyến rũ bằng.

Hồng Lang hơi bối rối khi thấy Hồng Nương. Mọi người đều ngơ ngẩn trước sắc đẹp của nàng nên quên bẵng cách tay trái phủ kín bông băng và đeo ṭng teng bằng một vuông vải trắng đeo vào cổ. Có lẽ cánh tay nàng bị gẫy.

Hồng Lang cất tiếng:

- Em cần nghỉ ngơi mới chóng b́nh phục được. Em đến đây làm ǵ?

Hồng Nương không lưu ư đến câu hỏi của Hồng Lang. Dường như nàng không nghe tiếng nói của hắn. V́ mắt nàng đang chụp quanh thạch động và sau cùng dừng lại thật lâu trước Văn B́nh. Khi ấy, ḿnh mẩy chàng ướt sũng bồ hôi, chàng đang run bần bật, mặt chàng vẫn cúi xuống, hai tay chàng ṿng chặt trước ngực như thể ngăn chặn những viên đạn vô h́nh bay vào buồng phổi, như để giữ cho thân thể khỏi té ngă. Nàng há miệng ra vẻ kinh ngạc, rồi nàng cất tiếng hỏi chàng, cũng hỏi tương tự như Sophia, và cũng đượm đầy lo lắng, song đậm đà hơn, tha thiết hơn, khiến mọi người có mặt trong thạch động đều thấy rơ nàng đối xử với Văn B́nh bằng cảm t́nh khác lạ:

- Ông Văn B́nh, ông làm sao thế?

Văn B́nh tiếp tục ngậm miệng. Hồng Nương quay lại, chất vấn Hồng Lang:

- Tại sao anh không giữ lời hứa?

Hồng Lang xua tay:

- Có ǵ quan trọng mà em phải bận tâm. Họ chỉ đuối sức một chút rồi khỏe lại như cũ.

Hồng Nương đi ṿng ra xau lưng Văn B́nh, chăm chú nh́n áo sơ-mi rách bươm của chàng. Nàng ồ lên một tiếng nhỏ và ôm lấy vai chàng, Hồng Lang t́m cách gạt ra:

- Em hăy để anh lo liệu.

Nhưng Hồng Nương đă rút mũi tên nhỏ xíu cắm phập vào bắp thịt vai của Văn B́nh. Mũi tên này được chế theo kiểu đặc biệt, ở đuôi nó có miếng cao su h́nh tṛn, to gần bằng đồng xu. Nếu không có miếng cao su, mũi tên sẽ có thể xuyên qua thân thể và gây thương tích. Miếng cao su có tác dụng của cái thắng, mũi tên bắn trúng da thịt th́ nó chặn lại. Bề dài mũi tên chừng hai phân tây, nó được đúc bằng nhom, đuôi đổ ch́ cho nặng. Văn B́nh bị trúng tên ngay sau khi ra khỏi hang núi, và mũi tên tẩm thuốc độc này làm tứ chi chàng bải hoải, vơ công sút giảm mà chàng không biết. Và nếu Hồng Nương không rút mũi tên ra chàng vẫn đinh ninh nguyên nhân khiến cơ thể chàng rời ră hoàn toàn là nước suối nhiễm độc...

Hồng Lang đứng nh́n, bộ điệu tức tối. Hồng Nương giơ mũi tên trước mặt Văn B́nh, và hỏi:

- Bắp thịt ở cổ anh bị tê liệt không?

Văn B́nh ngoẹo cổ nhiều lần để kiểm điểm các đường gân. Cổ chàng vẫn cử động được b́nh thường, tuy hơi khó khăn. Trên miệng Hồng Nương bừng nở nụ cười. Phản ứng vui vẻ của nàng chứng tỏ là Văn B́nh chưa bị nhiễm nặng. Nàng không hiểu rằng tài nghệ vận công tuyệt vời của chàng đă giữ phần lớn trong việc tống độc ra ngoài, nếu không, giờ đây bắp thịt vai chàng đă thành khối bất động.

Hồng Lang nắm tay Hồng Nương nhưng nàng giằng ra:

- Thuốc đâu?

- Thuốc ǵ?

- Thuốc giải độc. Anh đầu độc đại tá Bani, tôi đă cực lực phản đối, anh cam kết sẽ cho Bani uống thuốc ḥa giải. Nhưng anh đă bỏ mặt Bani và không những thế, anh c̣n lén lút bắn tên độc vào vai đại tá Văn B́nh. Tôi không thể chịu đựng thêm nữa mặc dầu tôi yêu anh, tôi vẫn tha thiết yêu anh...

Cuộc đấu lư giữa cặp t́nh nhân họ Hồng mỗi lúc một thêm gay cấn. Cô gái to tiếng trước, gă đàn ông cũng không chịu thua, hắn vừa to tiếng, vừa nắm chặt bàn tay, đưa lên đưa xuống, như hăm dọa. Tuy sống ở phương Tây được hấp thụ nền học vấn Ấn-Mỹ, họ vẫn mang trong huyết quản những tính chất của người Tàu, hễ có ǵ bàn luận là to tiếng. Cặp t́nh nhân căi cọ thao thao bất tuyệt nhưng mọi người trong hang đá không hiểu. V́ họ dùng toàn tiếng Tàu. Tiếng Bắc kinh lại là một trong các ngoại ngữ ruột của Văn B́nh nên chàng hiểu rơ từng chi tiết.

Hồng Lang trề môi:

- Phải, cô vẫn tha thiết yêu tôi... Tôi đă biết mối t́nh tha thiết ấy ở trên băi biển...

Th́ ra Hồng Lang liên tưởng đến cuộc gặp gỡ giữa Văn B́nh và cô gái mặc áo mỏng dính, đeo ống nḥm hồng ngoại tuyến trong cảnh trăng nước ngàn một đêm lẻ ở ngoại ô Bombay... Văn B́nh tưởng đêm ấy hắn không biết. Té ra hắn đă biết, và hắn đang lên cơn ghen...

Hồng Nương nhún vai:

- Anh ghen... tại sao anh vẫn tự hào là không biết ghen. Theo lời anh, ghen là thói xấu của bọn đàn ông thiếu bản lănh kia mà...

- Vâng, tôi là đàn ông thiếu bản lănh, đàn ông tầm thường. Nhưng tôi không ghen không được. V́ đêm ấy cô đă đồng lơa với hắn.

- Đồng lơa? Anh mất trí rồi.

- Cô đừng t́m cách đánh trống lảng. Đêm ấy tôi không nói ra song cô thừa biết là tôi dự định giết hắn. Cho nên cô giục tôi dẫn Sophia ra ngoài biển tắm, tôi không muốn, th́ cô năn nỉ là cô cần theo dơi chúng tôi bằng viễn kính hầu khích động xuân t́nh. Trước khi tôi ra băi, tôi tạt qua pḥng hắn, mang theo cây cung, tôi chỉ chĩa qua kẽ cửa sổ bắn vào là hắn hết đời. Cô lại ngồi chềnh ềnh gần cửa, sau đó, cô âu yếm với hắn, và luôn luôn lấy thân làm mộc che chở cho hắn... Hừ... cô giấu tôi sao được, cô yêu hắn, và bằng chứng là cô đă hôn hắn...

- Chưa. Tôi...

- Hừ... cô c̣n định làm nhiều tṛ trên băi cát nữa nếu tôi không đối phó kịp thời.

- Anh là quỷ Sa-tăng. V́ ghen, anh đă bắn chết hai cận vệ. Anh biện minh phải giết chúng v́ nếu để chúng sống, chúng sẽ nể sợ chức vị đại sư thúc của đại tá Z.28 mà không tuân lệnh anh nữa. Nhưng đó chỉ là biện minh bịp bợm. Động cơ thúc đẩy anh nhẫn tâm hạ sát hai thằng em út thân tín là ghen. Anh là đàn ông, anh giành quyền được ghen, c̣n tôi là đàn bà, anh lại cấm tôi ghen.

- Tôi yêu Sophia là do chỉ thị thượng cấp. Vả lại, chính cô cũng đă nhiều lần yêu cầu tôi làm t́nh với nàng để cô quan sát.

- Hỏi thật anh câu này nhé! Anh yêu tôi cũng là do chỉ thị thượng cấp phải không?

- Nói nhảm. Chúng ta quen nhau, và yêu nhau từ ngày xưa. Cô là nhân viên T́nh báo Sở cũng như tôi.

- Khác. Và khác rất nhiều. Anh là nhân viên thâm niên, giữ chức vụ chỉ huy, được Bắc kinh tín nhiệm hoàn toàn. Tôi chỉ là nhân viên tân tuyển, đang ở trong thời kỳ dự bị; vả lại, anh thừa hiểu là tôi không khoái chính trị, không khoái t́nh báo, tôi gia nhập T́nh báo Sở là v́ anh, do sự giới thiệu và lôi kéo của anh. Tôi đang sống an phận thủ thường ở Âu châu th́ anh từ đâu hiện ra, đúng lúc tôi đơn chiếc và mang bệnh lănh cảm trầm trọng... khi ấy, tôi là người sắp chết đuối trên biển, và anh là con tàu đến cứu, anh đă cứu tôi, anh bảo ǵ tôi chẳng nghe... Anh lợi dụng ảnh hưởng của tôi đối với Quốc tế Khai khoáng Cty để làm quen với cô Sophia: thật ra, với bộ vó đẹp trai như anh th́ làm quen không khó lắm, nhưng nếu anh không đội lốt Hồng Lang, người anh ruột trong trí tưởng tượng của tôi, tốt nghiệp khôi nguyên trường đại học Bách khoa Pháp quốc, th́ c̣n lâu kế hoạch t́m vàng thâm độc của anh mới được thực hiện.

- Trời ơi... cô phun hết cả ra, địch nghe hết cả rồi c̣n ǵ...

- Anh và tôi nói tiếng Tàu, không ai hiểu được đâu. Vả lại, họ hiểu được tôi cũng chẳng cần, tôi c̣n mong mỏi nữa là khác. V́ tôi đă hoàn toàn chán ngấy. Tôi đă chán ngấy tất cả. Nếu anh c̣n nghĩ đến tôi, anh hăy cho họ uống thuốc giải độc.

- Sự đ̣i hỏi này không được tôi chấp thuận.

- Vậy th́ t́nh nghĩa giữa đôi ta đến đây là chấm đứt.

- Cô đừng vội nghĩ rằng cô bỏ tôi, cô sẽ chạy theo hắn một cách dễ dàng. Ngày nào tôi c̣n sống ngày ấy hy vọng khốn nạn của cô sẽ không thể thành tựu. Tôi sẽ giết hắn. Và giết trước mặt cô.

- Về phần tôi, tôi sẽ tố cáo những tội ác của anh. Anh đừng quên đây là lảnh thổ Ấn độ. Cộng ḥa Ấn độ không phải là đồng minh của Trung hoa. Tôi lại là công dân Mỹ...

- Cô là công dân nước... Trời chăng nữa, tôi cũng không cần. Giờ đây, tôi ra lệnh cho cô, cô phải tuân lệnh tôi.

- Vô ích. Tôi không c̣n là nhân viên của Quốc tế T́nh báo Sở nữa. Anh muốn làm ǵ tôi th́ làm.

Hồng Nương vùng vằng toan bỏ ra ngoài. Nhưng Hồng Lang đă chặn nàng lại. Nàng nhổ nước bọt vào mặt hắn. Bị người đẹp khinh miệt trước đám đông, hắn nổi xung tát trái cho nàng một cái. Tội nghiệp cho đóa hoa hồng, từ nhỏ đến lớn chắc nàng chưa bị ai đánh đ̣n bao giờ nên cái tát trời giáng của vơ sĩ T́nh báo Sở Hồng Lang đă xô nàng ngă vùi xuống nền động. Hắn cúi xuống, nắm tay nàng lôi sềnh sệch ra ngoài động như thể nàng là con thú vừa bị hắn hạ trong rừng.

Mọi người có mặt đều im lặng. Có lẽ v́ họ không hiểu được cuộc đối thoại cạn tàu ráo máng giữa hai người. Nhưng cũng có lẽ v́ họ quá mệt mỏi, và bị choáng váng trước những cử chỉ tàn bạo quá mức của gă đàn ông có bộ mă khôi ngô tuấn tú.

Văn B́nh vẫn giữ thái độ lầm ĺ như hồi năy. Chàng có thể ra tay v́ chất độc đă được tống xuất gần hết, nhưng chàng nhận thấy sức lực, và nhất là chân khí chưa được hồi phục đầy đủ để chàng có thể "bao giàn", đánh ngă Hồng Lang và bọn cận vệ. B́nh thường, chàng cũng phải vất vả lắm mới thắng được đám đông vơ trang súng ống tối tân, phương chi Hồng Lang và bọn cận vệ đều là vơ sĩ lành nghề. Nên chàng đành tiếp tục cúi đầu vận khí.

Đang kéo Hồng Nương trên đất, không hiểu sao Hồng Lang lại buông nàng xuống, trở lui và bước đến gần Văn B́nh, chống nạnh ngó chàng, mặt hắn đỏ ngầu như hắn sửa soạn ăn tươi, nuốt sống chàng. Chàng biết hắn đang ngó song vẫn thản nhiên hít thở. Hồng Lang gầm rít:

- Mù hả... có dám đấu quyền không?

Dĩ nhiên là Văn B́nh không đáp. Hồng Lang nắm cổ áo Văn B́nh, day đi day lại mà Văn B́nh không nhúc nhích. Hắn càu nhàu mấy tiếng rồi hất chàng té ngửa. Như khúc gỗ Văn B́nh lăn lông lốc trên đất. Chàng không cưỡng lại, không kêu đau, cũng không mở mắt. Hồng Lang đá mạnh vào hông chàng trước khi bỏ đi. V́ người đẹp nhổ nước bọt vào mặt nên hắn hành xác Văn B́nh cho đỡ giận. Và cũng để chữa thẹn luôn thể.

Ra đến cửa, hắn ngoái cổ ra lệnh cho tên cận vệ da trắng sữa, cao tồng ngồng, cầm tiểu liên:

- Mày gác ở đây, đứa nào lộn xộn cho phép mày tự do bắn bỏ.

Hồng Lang ôm xốc Hồng Nương ném lên xe díp đậu sát cửa. Tuy bị vùi dập phũ phàng, Hồng Nương vẫn thiêm thiếp. Gă tài xế cảm thấy tội nghiệp vội lấy khăn tay lau máu chảy trên mặt nàng. Hồng Lang gằng cái khăn, miệng quát:

- Lái xe đi, ai bảo mày?

Tên tài xế đang lớ ngớ th́ Hồng Lang đấm trúng miệng. Trái thôi sơn của Hồng Lang đánh gẫy luôn hàm răng đều trắng của tên tài xế đa sự. Nạn nhân bắn ra khỏi xe nằm giẫy đành đạch. Bọn cận vệ xúm quanh đông đảo, song không tên nào dám can thiệp. Trong cơn tức tối, Hồng Lang c̣n hung dữ hơn cả hung thần. Hắn rồ ga phóng thẳng một mạch.

Ngoài cửa động, có một con đường giốc ngoằn ngoèo chạy qua rừng xuống thung lũng phía dưới.

Trời bắt đầu chạng vạng.

o0o

Chương 12  -  Hận Vàng Ấn Độ  -  ĐOẠN KẾT

Trong hang đá, những ngọn đèn nê-ông dường như kém sáng hơn trước. Sophia đổ xô về phía Văn B́nh. Nàng tưởng chàng bị đánh ngất: bởi vậy, nàng hơi sửng sốt khi thấy chàng ung dung ngồi dậy, ung dung dựa lưng vào vách núi, tiếp tục ngậm miệng để vận chuyển chân khí. Giọng Sophia run run:

- Anh đă khỏe chưa?

Văn B́nh khẽ gật đầu. Trong khi ấy, đại tá Bani cất tiếng rên khừ khừ. Rên một lát, hắn lè nhè.

- Cô không nên hỏi nữa, đại tá Văn B́nh cần tĩnh dưỡng. Nước da đă hết sám ngoẹt, đang chuyển sang hồng hào như cũ, có lẽ độ 30 phút đến một giờ nữa là khỏe lại như trước.

Bani nói đúng Văn B́nh sắp phục hồi được sức lực mặc dầu Hồng Lang không cho chàng uống thuốc giải độc. Sự nhận sét của Bani chứng tỏ hắn là vơ sĩ cừ khôi vệ luyện công. Có lẽ hắn đă tống hết độc ra ngoài rồi không chừng.

Nói xong, Bani lại tiếp tục rên khừ khừ, mặt quay vào vách núi. Mọi người trong thạch động đều im lặng, có vẻ mệt mỗi nhiều hơn là sợ sệt, v́ họ bị giam giữ từ lâu mà chưa được ăn uống.

Sophia rời chỗ ngồi, tiến về phía Văn B́nh. Tên cận vệ của Hồng Lang cao lêu nghêu, cầm tiểu liên Trung cộng, vẫn đứng án ngữ lối ra vào duy nhất, trong tư thế sẵn sàng nhả đạn, tuy nhiên, hắn không t́m cách cấm đoán Sophia tṛ chuyện với Văn B́nh.

Nàng hỏi chàng, giọng vừa đủ chàng nghe:

- Anh có đủ sức giết thằng gác cửa không?

Văn B́nh đáp nhỏ:

- Thong thả. V́ bên ngoài đang c̣n nhiều tên khác.

Đại tá Bani từ từ ngoảnh mặt lại, thản nhiên nh́n Sophia và Văn B́nh. Hắn không nói nửa lời song Văn B́nh đă đọc được tư tưởng trong đầu hắn. Hắn cũng đang nghĩ cách thoát thân. Đối với hắn, việc triệt hạ tên gác ở cửa không lấy ǵ làm khó. Hắn nói mấp máy trên môi:

- Ngoài cửa động, có 3 hay 4 tên, hả anh?

Văn B́nh hơi giật ḿnh. Từ khi Hồng Lang lôi Hồng Nương ra xe đến giờ, chàng bị nhốt trong hang với Bani, không được phép bước ra ngoài. Tại sao hắn hỏi chàng là "ngoài cửa động, có 3 hay 4 tên?"

Mỗi phút trôi qua chàng mỗi thêm khâm phục hắn. Hắn hỏi chàng như vậy v́ hắn biết chàng nghe thấu được tiếng hơi thở của bọn cận vệ. Hắn cũng nghe thấu được tiếng hơi thở như chàng. Nhưng có lẽ tài nghệ của hắn chưa đạt tới tŕnh độ cao siêu như chàng nên hắn chưa dám đoán quyết là có 3 hay 4 tên cận vệ canh chừng bên ngoài thạch động.

Văn B́nh đáp:

- 2 tên.

Bani nhíu mày:

- Lạ thật, tôi cứ đinh ninh là 3 hoặc 4.

Văn B́nh lắc đầu:

- Không, chỉ có 2, cộng với tên gác là 3. Hai đứa ở ngoài đang châu đầu vào nhau, có lẽ để hút thuốc hay đánh cờ ǵ đó nên hơi thở nghe gấp và mạnh.

Bani nhích lại gần:

- Bây giờ tôi làm thịt tên đang gác. Tôi chỉ búng một cái là nó sụm xương. Nhưng c̣n hai tên kia...

- Anh nhường cho tôi. Nhưng về phần anh, anh đă khá hẳn chưa?

- Rồi. Tuy vậy, cũng chưa được hoàn toàn. V́ tôi tống độc ra không nổi. Nên tôi chỉ làm thịt được một vài thằng là cùng. Tôi nghĩ chúng ḿnh nên khởi sự liền, bọn họ độc ác kinh khủng, họ sẽ không tha chúng ḿnh đâu.

- Họ không tha tôi, nhưng chắc họ sẽ tha anh.

- Tôi là phái viên MI-6. Tôi lại chỉ huy đoàn Phản gián Quạ đen, trong quá khứ tôi đă ăn gỏi hàng chục nhân viên của họ láng cháng đến Bombay. Họ cho tôi về chầu tiên tổ là cái chắc.

- Hừ, anh cũng... kinh khủng không kém. Anh là đại điện MI-6, nghĩa là đồng minh của C.I.A., và chẳng nhiều th́ ít có liên hệ với ông già tổng giám đốc của tôi, vậy mà anh cố t́nh êm ru bà rù... hơn thế nữa, anh c̣n t́m kế loại trừ tôi.

- Chết, anh đừng nghi aon cho tôi. Nếu tôi can dự vào những vụ mưu sát anh ở Bombay, thần Shiva sẽ đầy tôi xuống hỏa ngục cả trăm kiếp.

Đại tá Bani có lối thề thốt thật kỳ lạ. Theo thần t́nh yêu Shiva th́ không xuống hỏa ngục th́ đi đâu? Tục truyền thần Shiva có lần chu du các hỏa ngục, tao ngộ một nữ quái đẹp mê hồn, thần nhà ta khoái quá bèn vận hết sức để hưởng thụ: thần nhà ta khỏe quá, lại có nhiều phép thần thông quá, nên cái lingam đại quư của "ngài" đâm xuyên qua mặt đất, từ dưới hỏa ngục trồi lên dương thế và biến thành đá. Hừ... giá được thần Shiva chỉ mặt, điểm tên và lôi xuống âm ty, chịu đầy cả ngàn kiếp Văn B́nh cũng hăng hái kư ngay... 4 tay.

Văn B́nh bèn nhún vai:

- Thôi, tôi van anh. Anh thuê người ta bắn tôi nhiều lần làm ǵ, tội nghiệp?

Đại tá Bani thở phù phù:

- Không lẽ tôi mổ bụng ra cho anh coi tấm ḷng thành thật của tôi (Văn B́nh nghĩ thầm... mổ ruột nó ra th́ ḷng nó có khác ǵ ḷng heo, ḷng ḅ, làm cách nào chàng biết nó thành thật được...) Thú thật với anh... ông M. từ Luân đôn đă gởi chỉ thị đặc biệt cho tôi, là phải coi chừng anh, anh là... đồng minh nguy hiểm số một. Nhưng ông tổng giám đốc M. không cho phép tôi sát hại anh. Tài nghệ tôi thua anh nhiều, song anh đừng quên rằng nếu quả thật tôi muốn giết anh tôi không bỏ lỡ nhiều cơ hội như Hồng Lang. Dầu sao hắn mới chân ướt chân ráo đến đây, phải thuê tiền: c̣n tôi, tôi thông thuộc từng đường ngang ngơ dọc, tôi đă giết là anh phải chết. Chẳng qua tôi phải tuân lệnh thượng cấp. Và thượng cấp ra lệnh cho tôi đ̣n phép với anh.

- Cho nên anh sai một cô gái thơm ngon đội lốt Sophia để kéo tôi vào xiếc?

- Vâng. Tôi không dè anh đă quen Sophia từ trước.

- Tại sao anh lại sai em ruột anh đón tiếp tôi?

- Tôi thường nhờ nó như vậy. Hôm ấy, tôi muốn đứng ngoài để quan sát anh kỹ lưỡng hơn. Những việc xảy ra đă cho tôi thấy anh vượt xa tôi, tôi chỉ xứng làm đàn em hạng bét của anh thôi. Tôi nói thật đấy. Nào... bây giờ anh đă hết thắc mắc chưa?

- Rồi. Tôi nói đùa đấy... Anh nên thận trọng, tên cận vệ này có tia mắt rất sáng, và cặp chân thuôn dài, nghĩa là nó thuộc loại người phản ứng thần tốc, anh ra tay chậm là nguy đấy. Nếu anh c̣n mệt th́ thôi, tôi sẽ lo liệu hết. Tôi bóp chết thằng này rồi lừa cho hai thằng bạn ngoài kia của nó vào trong động.

- Không được. Tôi chưa đến nỗi yếu lắm đâu. Xin anh lưu ư, ngay sau khi tôi diệt được thằng này, anh phải cướp súng và bắn hạ luôn bọn gác bên ngoài. Chúng ḿnh sẽ đoạt được ít nhất 3 khẩu tiểu liên, cho dẫu Hồng Lang huy động một đại đội chúng ḿnh cũng không sợ, vả lại, tôi không tin bọn họ có một đại đội, nhân viên của Hồng Lang chỉ gồm từ 5 đến 10 đứa là cùng... Tôi xong rồi đấy, nào...

Đại tá Bani im bặt. Vẻ mặt hắn vụt trở nên tinh anh, những nét lừng khừng, chán nản đă tan biến đâu mất. Hắn ngó chàng rồi ngó Sophia, trên môi nở một nụ cười nhẹ. Rồi hắn cúi đầu xuống nền động, Văn B́nh nghe rơ tiếng dưỡng khí ùa ồng ộc vào buồng phổi to lớn của đại tá Bani. Hắn đang chuẩn bị lần cuối để đánh ngă tên gác.

Bằng đuôi mắt Văn B́nh theo dơi mọi việc xảy ra trong hang núi. Các nhân viên phái đoàn Anfa vẫn im lặng. Họ nằm dài bên nhau, dường như cố ngủ để quên. Quên đói khát. Và quên sợ. Tên cận vệ da trắng sữa gác chân phải lên phiến đá sù ś ngay ở cửa động, khẩu tiểu liên đặt ngang trên đùi. Chàng nhận thấy tên cận vệ này có những động tác điềm tĩnh và già dặn của người thu hoạch được nhiều kinh nghiệm và kỹ thuật tác chiến. Vả lại, nếu tên cận vệ là tay mơ - tay mơ về bắn súng, cũng như tay mơ về đấu quyền - Hồng Lang đă không dùng hắn làm nút chặn ở cửa động, để đối phó với những quán quân vơ thuật.

Văn B́nh bỗng có linh tính là đại tá Bani khó thể thành công. Trong cơ thể hắn đang c̣n chất độc, nên tay chân hắn chưa hồi phục được sự nhanh nhẹn cố hữu. Bani sẽ bị tên cận vệ triệt hạ. V́ an ninh chung của mọi người, và phần nào cũng v́ mạng sống của một đồng nghiệp, tuy không tốt song cũng không quá xấu, Văn B́nh không thể khoanh tay đứng nh́n Bani chết. Nghĩ vậy, chàng bèn hành động. Chàng quyết hạ tên cận vệ giùm cho Bani.

Song đại tá Bani đă hành động trước chàng. Chàng mới xoay người, chưa kịp đo lường mục phiêu để tung đ̣n th́ đại tá Bani đă chồm lên, phi thân ra phía cửa động. Bani có lối nhào nhảy tuyệt đẹp, nếu hắn đến các hồ tắm ở Sàig̣n, nhào nhảy từ trên cao xuống nước, chắc chắn đàn bà con gái sẽ đổ xô đến khen ngợi... và... và... Nhưng đáng tiếc là dây thần kinh của hắn đang c̣n bị độc dược khống chế nên cuộc tấn công được suy tính khôn ngoan đă bị ngặn chặn một cách phũ phàng.

Tên cận vệ vẫn đứng yên, một chân gác lên tảng đá, và khẩu súng nằm ngang trên đùi, nhưng trong loáng mắt hắn đă quay miệng súng; và... đoàng... đoàng... đoàng... hắn đă lảy c̣. Văn B́nh đoán không sai, tên cận vệ bắn súng rất giỏi. Cả ba viên đạn đều găm vào người Bani. Nhưng trong ba viên, không có viên nào trúng yếu huyệt nên đại tá Bani chỉ khựng lại nửa chừng, và ngă vùi xuống, chứ chưa chết. Trong khi ngă vùi xuống, Bani kêu lên một tiếng ngắn "ối ối". Rồi nằm giăy đành đạch.

Nghe tiếng nổ hai tên gác bên ngoài cồm cộp chạy vào. Cả bọn líu lo với nhau, Văn B́nh chỉ hiểu lơm bơm là một tên trong bọn nhận lời đi gặp Hồng Lang để tŕnh báo nội vụ. Tên cận vệ cao tồng ngồng vừa bắn Bani lại tiếp tục gác chân lên phiến đá, khẩu súng c̣n bốc khói lại đặt ngang đùi, dáng điệu phớt tỉnh, như thể những việc xảy ra chỉ là một màn kịch, và Bani nằm rền xiết giả vờ trong vũng máu.

Văn B́nh lợi dụng cơ hội để cứu chữa cho Bani. Nhưng ngay sau phút quan sát đầu tiên, chàng biết là vô ích. Hai viên xướt qua xương quai xanh, nên không gây ra thương tích, song viên thứ ba lại xuyên qua ngực phải của nạn nhân và bị kẹt bên trong, làm máu tuôn ồng ộc. Nếu có thuốc rịt, Bani có hy vọng sống sót, với điều kiện là được di chuyển cấp thời bằng phi cơ ra khỏi vùng cao nguyên để được giải phẫu. Nhưng chàng lo Bani thiệt mạng v́ chàng không tin Hồng Lang chịu chở nạn nhân đi bệnh viện.

Bani nằm thẳng trên nền động, giương cặp mắt lờ đờ nh́n Văn B́nh, miệng thều thào:

- Rượu, chai rượu bờ-han trong túi áo tôi.

Th́ ra Bani là con sâu rượu, bất cứ lúc nào cũng nghĩ đến lưu linh. Ngay cả lúc sửa soạn từ giă cơi thế. Văn B́nh luồn tay vào trong túi áo Bani, song tên cận vệ đă lia miệng súng:

- Rút tay ra, muốn ăn đạn hả?

Văn B́nh phản đối:

- Tôi lấy chai rượu.

Tên cận vệ gật gù:

- Rượu hả? Cho lấy. Nhưng đừng dại dột móc súng mà thủng tim. Thằng này bắn ít khi trật.

Văn B́nh không đáp, lôi ve bờ-han khỏi túi áo Bani, mở nút, rót từng hớp nhỏ vào miệng hắn. Hắn há miệng thật lớn, như muốn nốc ngay hết ve bờ-han nhỏ xíu. Văn B́nh xé áo, buộc chặt vết thương cho máu đỡ chảy, đoạn lấy cái mền dầy lót lưng cho hắn khỏi đau xương sống. Sophia ngồi bên nh́n Văn B́nh săn sóc Bani, má nàng đầm đ́a nước mắt. Con người khô khan gần như tàn nhẫn ấy mà khóc được, kể cũng lạ!. Văn B́nh vốn không có thiện cảm với nữ tỉ phú Sophia, bỗng dưng thay đổi thái độ. Chàng nhận thấy nàng cũng khả ái như nhiều người đàn bà khác.

Thốt nhiên mắt nàng chớp nhiều lần, nàng nói nhanh với chàng:

- Kikô... con Kikô...

Kikô là con beo vằn thân yêu đắc lực của nàng. Nó bị xút chuồng và lạc đi đâu không t́m thấy, Văn B́nh hỏi:

- Cô nói ǵ? Cô nhớ con Kikô phải không?

Sophia lấm lét ngó ra cửa động:

- Không. Tự dưng tôi có cảm tưởng...

- Gặp lại con Kikô?

- Vâng, tôi có cảm tưởng nó đang lảng vảng bên ngoài. Dường như nó vừa cất tiếng kêu. Nếu đúng là con Kikô th́ tôi có thể giúp anh được nhiều.

Nằm bên, đại tá Bani bỗng cựa ḿnh:

- Này anh!

Văn B́nh quay lại:

- Anh muốn uống rượu nữa ư?

- Không. Tôi không ngờ lại chết một cách lăng nhách như hôm nay.

- Chết sao được. Tôi chắc Hồng Lang sắp đến. Tôi sẽ đặt điều kiện với hắn. Hắn phải săn sóc anh, bằng không...

- Suỵt. Hắn đă tới.

Bani nín bặt. Gần 60 giây đồng hồ sau khi Bani ngưng nói, âm thanh rừ rừ của động cơ xe hơi leo giốc từ xa mới lọt vào thính giác bén nhậy của Văn B́nh. Vậy mà chàng thường tự hào có vành tai thính hơn ai hết. Và chàng đă có lư do xác đáng để tự hào với đại tá Bani.

Chàng liếc nh́n Bani. Hắn có vẻ mệt nhiều mặc dầu vết thương chỉ c̣n máu ri rỉ. Có lẽ chất độc c̣n đọng lại trong cơ thể đă làm hắn mệt hơn là viên đạn, v́ từ năy đến giờ hắn chỉ mất hơn nửa lít máu là cùng, một vài lít máu đối với đàn ông vạm vỡ như hắn chẳng đi đến đâu.

Mắt Bani hơi nhắm. Dường như hắn đang cố tập trung nguyên khí để vận công. Nhưng nguyên khí trong người hắn đă bay tứ tán, mỗi nơi một ít, khiến hắn không thể khởi sự vận công. Đột nhiên, Văn B́nh thương hại hắn khác thường. Chàng vừa khám phá ra lư do Bani thính tai hơn chàng. Hắn thính tai đặc biệt v́ đang hắp hối. Bệnh nhân sắp chết thường khỏe dội gấp hai, gấp ba người sống.

Sophia hỏi chàng, giọng lo lắng:

- Bani làm sao thế? Bani làm sao thế?

Văn B́nh nắm tay nàng, an ủi:

- Không bề ǵ đâu, cô đừng ngại.

B́nh sinh Văn B́nh chỉ nắm tay đàn bà mỗi khi chàng cần âu yếm hoặc cần được âu yếm. Hễ chàng nắm tay là chàng kéo lại sát người và hôn moi. Nhưng hôm ấy chàng nắm tay nữ tỉ phú Sophia với tấm ḷng trong sạch như tu sĩ nắm tay bổn đạo. Chàng nhận thấy Sophia bấn loạn tâm thần và chàng có bổn phận an ủi nàng.

Nhưng Sophia, nàng lại nghĩ khác. B́nh sinh, nàng là cô gái có trái tim bằng vàng khôi, không hề biết rung động. Nàng không ưa vẻ đẹp của Văn B́nh. Và chàng cũng không khoái vẻ đẹp không lấy ǵ làm đẹp của nàng. Nhất là cách đối xử lạnh lùng pha lẫn kênh kiệu của người đàn bà quen điều khiển và quen coi thiên hạ bằng phần tư con mắt.

Được Văn B́nh nắm tay nàng bỗng run bắn châu thân. Thiết tưởng cô gái trinh nguyên lần đầu được cọ sát da thịt con trai cũng chỉ có thể lẩy bẩy đến như nàng là cùng. Móng tay sắc nhọn của nàng đâm vào cánh tay Văn B́nh. Rồi như thể thạch động là băi sa mạc mênh mông không có ai chứng kiến, Sophia xà luôn vào ḷng Văn B́nh. Nàng không đợi chàng ôm nàng và hôn nàng. Nàng bấu cứng lấy vai chàng, rồi hôn vũ băo lên môi chàng. Nàng tấn công chàng thần tốc và kịch liệt nên chàng không thể chống đỡ. Vả lại, chàng không yêu nàng thật đấy, nhưng chàng dại ǵ từ chối cái hôn của nàng. Phương chi nàng biết hôn đúng điệu, không những hôn bằng môi mà c̣n hôn bằng cả thân thể. Miệng nàng như có chất keo cứ dính cứng miệng chàng, chàng là đệ tử của phép hôn trường kỳ song cũng thấm mệt: trong khi ấy Sophia vẫn hăm hở, vẫn xông xáo, vẫn khỏe khoắn tiếp tục gh́ chặt Văn B́nh.

Ngũ quan của chàng bị khoái cảm làm tê liệt nên chàng không nghe được tiếng xe hơi đậu trước cửa động, tiếng đế giày lệt sệt rồi tiếng nói gay gắt của Hồng Lang:

- T́nh tứ quá nhỉ?

Văn B́nh giật ra nhưng Sophia chưa chịu nhả. Nàng hôn gỡ gạc thêm trước khi từ từ ngoảnh mặt nh́n Hồng Lang, một khuôn mặt lạnh như tiền. Hồng Làng đứng giữa thạch động, đầu tóc rối bù, áo quần lấm đất bùn bê bết. Tuy vậy, hắn vẫn đẹp. Hắn c̣n đẹp gấp chục lần bọn đàn ông ăn diện y phục đúng mốt Ba Lê, bắp thịt đuợc luyện tại ḷ thể dục thẩm mỹ và da mặt được ủi phẳng và hút mụn nữa.

Sophia có vẻ hơi bối rối. Song nàng đă lấy lại b́nh tĩnh ngay. Nàng hơi bối rối trước sự hấp dẫn của Hồng Lang. Nhưng đối diện Văn B́nh, Hồng Lang bỗng kém khôi ngô. Cả hai đều khôi ngô, tuy nhiên những nét khôi ngô của Văn B́nh có phần già dặn hơn, hùng dũng hơn và cường tráng hơn. Nếu Hồng Lang tỏ thái độ phớt lờ có lẽ Sophia xúc động. Phản ứng ghen tuông thấp hèn của hắn đă giúp nàng quên hắn dễ dàng.

Hắn chắp hai tay sau đít, môi trề ra, giọng khinh miệt:

- Hai người hôn nhau "mùi" lắm, sao không biểu diễn thêm nữa cho mọi người thưởng thức?

Sophia quắc mắt:

- Tôi cấm anh vô lễ.

Hồng Lang là gă đàn ông vũ phu chưa từng thấy. Hắn bước lên, tát bốp vào mặt Sophia. Nàng là người phương Tây, to cao và nặng kí hơn Hồng Nương nhiều, song nàng cũng chỉ là liễu yếu đào tơ như Hồng Nương cho nên cái tát bất thần của gă đàn ông thô bỉ đă xô nàng ngă chùi vào chân tên cận vệ cao tồng ngồng, da trắng sữa vừa bắn Bani bị thương. Từ năy đến giờ tên cận vệ ngoan ngoăn cầm súng đứng bên Hồng Lang, cách sau hắn gần một mét.

Thời cơ thuận lợi đă đến với Văn B́nh v́ tên cận vệ bị loạng choạng và đánh rớt khẩu súng tiểu liên. Nhanh như hỏa tiễn rời giàn phóng, Văn B́nh vù về phía Hồng Lang. Mục đích của chàng là choang một atêmi ngang hông cho hắn bổ ngửa rồi đoạt súng, xoay đảo t́nh thế. Nhưng Hồng Lang đă đoán được ư định của Văn B́nh nên hắn lùi lại lẹ làng. Bị hụt đ̣n, Văn B́nh soài người trên nền động, song chân chàng đă phóng lên. Hồng Lang đă kịp thời rút súng trong ḿnh ra, dựa lưng vào vách núi và nói:

- Tất cả ngồi yên. Và riêng ông Văn B́nh không được múa máy thêm nữa, đây là súng bắn tên, hễ tôi bóp c̣ là chết.

Tên cận vệ cao tồng ngồng đă lượm khẩu tiểu liên. Biết không c̣n hy vọng vào nữa Văn B́nh đánh lóp ngóp ḅ dậy. Chàng cảm thấy xấu hổ. Chàng tính toán cẩn thận và vẫn thất bại như thường. Phần nào có lẽ chàng khinh địch. Chàng đinh ninh Hồng Lang tay không, hoặc rút súng không kịp. Không dè hắn đă cho chàng ngửi bụi. Hắn đă hạ nhục chàng trước sự chứng kiến của Sophia. Chàng không nhịn được nữa, chàng phải trả đ̣n cho hắn biết mặt.

Nhưng Hồng Lang đă khôn ngoan bước lùi ra ngoài sau khi ra lệnh cho bọn đàn em áp giải mọi người bị bắt ra khỏi hang đá. Hai người đuợc dẫn ra một lần dưới miệng súng tiểu liên. Và dĩ nhiên Văn B́nh được dẫn ra sau cùng. Chàng suưt kêu lên v́ bên ngoài trăng sáng rực rỡ. Trang sáng rực rỡ như thể đêm rằm tháng Tám trên vùng đồi núi Chapa trời trong và không gợn mây. Mùa thu ở Chapa Miền Bắc thường có mưa, mưa ở vùng cao thường là mưa xối xả, mưa dai dẳng, mưa làm thối cây, thối đất, nhưng nếu đêm trăng tṛn nào không mưa th́ đẹp thật là đẹp. Trong cuộc đời phiêu bạt Văn B́nh đă được sống một đêm Trung Thu không mưa, đầy trăng ở Chapa.

Và đêm ấy, tại cao nguyên Đề-căn, chàng đă sống lại những vẻ thơ mộng kỳ diệu của Chapa quá khứ. Vàng trăng tṛn trạnh ở trên đỉnh đầu, chiếu xuống núi rừng một lằn sáng xanh biếc dịu dàng. Gió mát thổi hây hây, những mùi hôi đặc biệt của rừng rậm biến đâu hết, cả những tiếng kêu rùng rợn của thú dữ t́m mồi cũng biến đâu hết. Bầu không khí trở nên thơm ngào ngạt. Vạn vật đều im lặng. Im lặng như thể đôi nhân t́nh im lặng để tận hưởng sự ḥa hợp của hai thân thể đang lên cao độ của t́nh ái.

Chiếc Land Rover mui sắt của Hồng Lang đậu xế cửa hang một quăng ngắn. Trên xe chấp đầy hành lư; ở băng trước, bên cạnh tài xế Văn B́nh thoáng thấy Hồng Nương. Dưới ánh trăng, Văn B́nh thấy rơ khuôn mặt trắng trẻo, xinh đẹp của nàng. Chàng c̣n thấy cả những giọt nước mắt long lanh trên má nàng nữa.

Nàng ngồi bất động v́ toàn thân bọ trói cứng bằng dây keo vào ghế xe. Chỉ c̣n cổ và mặt nàng là cựa quậy. Nàng xây mặt về phía chàng. Nàng không thể nói nên lời v́ miệng nàng cũng bị dán băng keo.

Đàn em của Hồng Lang gồm đúng một tá. Đặc biệt chúng đều là người Ấn da dẻ đen thui. Chúng không đeo súng mà đều cầm những cây gậy dài hai đầu vót nhọn. Văn B́nh không lạ ǵ loại cây này, người Ấn gọi là selambam. Người Ấn c̣n có cả một pho đánh selambam, tương tự như thương pháp của Trung quốc, hoặc đánh côn như ở xứ ta. Về phép đánh, có lẽ selambam thua xa thương pháp của Trung hoa, song về phương diện kỳ bí th́ selambam kỳ bí hơn nhiều. Miền Nam Ân độ là nơi phát sinh ra nghệ thuật đánh gậy. Cao nguyên Đề-căn lại là nơi có nhiều thứ gỗ tốt để làm côn. Tốt nhất là gỗ vừa cứng vừa mềm, mềm để bẻ cong dễ dàng không gẫy, và cứng để dao chặt không đứt.

Hồng Lang đă dặn chúng từ trước nên Văn B́nh vừa tiến ra khoảnh trống mọc đầy cỏ dại trước thạch động là hai tên cận vệ mang cuộn dây keo to tướng lại. Văn B́nh đă hiểu tại sao chúng dẫn chàng ra sau hết. Là để trói xong mọi người trước khi cả bọn xúm lại trói chàng. Chàng nhận thấy nếu không t́m cách giải vây lúc này th́ không c̣n lúc nào nữa. Cả bọn chỉ có hai khẩu súng, khẩu súng lục của Hồng Lang và khẩu tiểu liên Trung Cộng của tên cận vệ cao tồng ngồng, nhưng giả thử chúng c̣n những khẩu súng khác, chúng cũng không dám xử dụng v́ chúng đứng lẫn lộn với tù nhân dễ bị lạc đạn.

Văn B́nh không ngán bọn cận vệ. Chúng cầm côn selambak, giá chúng có súng trong tay chàng cũng coi như tṛ đùa. Chàng chỉ ngán Hồng Lang. Những việc vừa xảy ra chứng tỏ hắn là điệp viên có hạng. Hắn cũng ngán cháng không kém, bằng cớ hắn luôn luôn đứng cách chàng trong tầm súng, và luôn luôn canh chừng chàng bằng khẩu súng nạp đạn sẵn.

Văn B́nh muốn thoát thân nhưng nghĩ măi vẫn chưa t́m ra phương kế. V́ chàng chỉ cử động nhẹ là Hồng Lang lảy c̣. Miệng súng của hắn đang chúc xuống như ngầm bảo chàng đừng lộn xộn. Nếu chàng lộn xộn, hắn sẽ bắn què gị. Thà chết, Văn B́nh không thể bị găy chân. Hắn đă hạ nhục chàng, lát nữa, sau khi chàng què gị, hắn sẽ hạ nhục chàng thêm nữa. Rồi chàng đến phải tự vận để khỏi mất mặt...

Hồng Lang cố ư trêu chọc chàng nên hắn ra lệnh trói Sophia vào cùng dây với chàng. Bốn con mắt ràn rụa đều chăm chú nh́n chàng. Mắt của Hồng Nương. Và mắt của Sophia. Chàng không dám nh́n trả. Cả hai cô gái đều yêu chàng. Bất cứ sự âu yếm nào của chàng cũng có tính cách bất lợi. Chàng đành cúi mặt xuống đất.

Cỏ dại thấm đầy ánh trăng trở nên láng mượt như nhung. Trời trăng huyền ảo như thế này, Văn B́nh đuợc nằm dài trên nệm cỏ dại êm ái và thơm tho với người đẹp th́ trên cơi đời bụi bặm không c̣n thú nào hơn nữa.

Bỗng chàng nghe tiếng Sophia nói rót bên tai:

- Anh ơi, nó kia ḱa...

Văn B́nh giật ḿnh.

- Con Kikô hả?

- Phải. Em vừa nh́n thấy nó. Nó đang núp trên cành cây. Em kêu là nó nhảy xuống ngay.

- Nó nghe được tiếng người ư?

- Được. Nó khôn lắm.

Tên cận vệ đứng gần bô bô:

- Im ngay.

Vừa nói hắn vừa nắm cánh tay Sophia kéo lại sát Văn B́nh. Một tên khác đă chuẩn bị sẵn sàng dây trói. Trong khi ấy Hồng Lang tủm tỉm cười một cách khoái trá.

Miệng hắn bỗng cứng lại v́ Sophia vừa cất tiếng kêu:

- Sos, Kikô, SoS...

Th́ ra con beo vằn Kikô được huấn luyện để nghe hiểu một số danh từ đặc biệt. Danh từ SoS có nghĩa là chủ nó bị kẻ địch nguy hiểm đe dọa, nó phải ra tay tiếp cứu.

Con beo ào xuống như gió cuốn. Văn B́nh chưa kịp ngẩng đầu lên, quan sát xem nó ẩn núp ở đâu th́ hai tên cận vệ sửa soạn trói chàng đă lăn chiêng. Con vật sơn lâm có lối tấn công đối phương đồng thời bảo vệ chủ nhân thật tài t́nh. Sức nặng của nó từ trên cao rớt xuống đă loại ra ngoài ṿng chiến hai tên cận vệ đầu tiên, nhưng đó mới là thành tích mở đầu khiêm tốn. Cái đuôi dài ngoằng của nó cuộn tṛn rồi bung ra, biến thành sợi xích sắt quay loang loáng, đụng tên cận vệ nào là tên ấy bị trọng thương.

Hàng ngũ bọn cận vệ bị rối loạn trong khoảng khắc. Nếu kẻ chỉ huy chúng không phải là Hồng Lang th́ có lẽ con beo Kikô đă đơn thương độc mă xoay ngược được t́nh thế. Gă quán quân trèo núi Bill nói không ngoa: con Kikô đáng sợ không kém hung thần. Nhưng vai tṛ hung thần của nó đă phải chấm dứt một cách thê thảm.

V́ Hồng Lang đă nổ súng.

Mặc dầu người đứng lố nhố, con beo tiến thoái nhanh như gió, Hồng Lang vẫn bắn trúng ngay trong phát khai mào. Đoàng... con beo ăn đạn vào bả vai. Nó ngă vùi xuống đất, song đă chồm dậy, cái đuôi bách chiến bách thắng của nó lại tiếp tục làm chủ trận địa. Hồng Lang bóp c̣ lần thứ hai. Và lần này hắn đă cẩn thận nhắm giữa ức. Con Kikô rống lên một tiếng lớn rồi chúi đầu vào vách núi.

Lẽ ra Văn B́nh đă phản công trước khi Hồng Lang nă viên đạn mở màn. Chàng phải kiên tâm chờ đợi v́ khoảng cách giữa chàng và khẩu súng của Hồng Lang c̣n quá xa. Hắn quyết hạ con beo Kikô song nếu chàng xông xáo hắn sẽ giành viên đạn này cho chàng. Hồng Lang bước sang bên trái một bộ để dễ kiểm soát con Kikô nên khoảng cách đột nhiên được thâu hẹp lại, và Văn B́nh không bỏ lỡ cơ hội, viên đạn vừa bay ra, con Kikô vừa kêu thét vĩnh biệt chàng đă phi thân đến ngang hông Hồng Lang.

Hắn vội vàng chuyển thế để đối phó song không thể nào kịp nữa. Mũi giầy của Văn B́nh đă đá văng khẩu súng khỏi tay hắn. Khẩu súng đen ng̣m bay vọt lên cao như đạn bắn cầu vồng rồi rơi tuột xuống con đường giốc phía dưới.

Hồng Lang đă trở lại tay không như Văn B́nh. Hắn tỏ vẻ hoảng hốt, lùi lại để thủ thế. Văn B́nh có đủ thời giờ rượt theo, tặng hắn một atêmi trời giáng. Trong cơn luống cuống, hắn khó đỡ đ̣n kiến hiệu. Hoặc giả đỡ được th́ tay chân hắn cũng tê bại.

Nhưng Văn B́nh lại không tiếp tục áp đảo Hồng Lang. V́ Hồng Lang chưa nguy hiểm bằng khẩu tiểu liên của tên cận vệ cao tồng ngồng. Chàng quay lại, vừa đúng lúc hắn giơ súng lên. Chàng giải quyết t́nh thế bằng ngọn cước phạt góc. Chàng không đá rớt súng v́ chàng sợ đồng bọn của hắn nhặt lên. Chàng cố ư đá móc xương sườn khiến nạn nhân té xuống và sau đó lăn lông lốc như khúc gỗ tṛn xuống vực thẳm không đáy.

Bọn cận vệ bị con beo vằn trừng trị đă lần lượt đứng dậy. Chúng chỉ bị thương, đứa nặng, đứa nhẹ, không đứa nào thiệt mạng. Nghĩa là hàng ngũ của chúng cũng c̣n hùng hậu. Hồng Lang giằng cây côn selambam trong tay tên cận vệ đau chân khập khiễng, múa tít trong không khí gây ra một âm thanh ghê rợn rồi cất tiếng quát:

- Hừ... anh đừng ḥng tẩu thoát!

Bọn cận vệ vơ trang bằng côn selambam cùng ùa tới một loạt. Tuy chúng gồm cả chục tên, chúng vẫn không vướng chân nhau. Ngay trong phút ra quân của đối phương, Văn B́nh đă biết bọn cận vệ từng được huấn luyện thuần thục về côn quyền. Là người đam mê, đam mê đàn bà đẹp cũng như đam mê vơ thuật, Văn B́nh đă t́m học selambam ngay từ khi chưa quen với Ấn độ. Hồi ấy, chàng thụ giáo ở Penang, thuộc Mă Lai, một trong những trung tâm truyền bá vơ thuật kỳ bí ở Đông nam Á. Côn quyền selambam rất giản dị, nó chỉ gồm vẻn vẹn có mấy lối đánh đỡ thô sơ, cũng thô sơ không khác kiếm đạo Nhựt bản, nhưng càng học càng thấy khó, càng thấy phức tạp, không khác kiếm đạo Nhựt bản. Học selambam c̣n khó hơn học kiếm đạo rất nhiều, v́ các bậc thày Phù Tang không giấu nghề, hoặc chỉ giấu những thế cực hiểm, bất cứ người lạ nào cũng có thể được thu nạp làm môn sinh. Nhưng các bậc thày selambam lại giấu nghề kinh khủng; những bí thế chỉ được truyền dạy từ cha cho con trai, và toàn bộ côn quyền chỉ được truyền dậy cho vơ sinh người Ấn mà thôi.

Hồng Lang cầm ngang ngọn côn, bàn chân hơi xoạc, mắt ngó Văn B́nh không chớp. Tuy vậy, hắn không tấn công. Dụng tâm của hắn là chờ cho đàn em quần thảo Văn B́nh thấm mệt rồi mới đánh đ̣n quyết định.

Nếu có khí giới trong tay Văn B́nh có thể trấn áp hơn chục cây côn dễ dàng. Nhưng trong tay chàng lại chẳng có ǵ hết. Bọn cận vệ của Hồng Lang lại tấn công đúng phép tắc, chúng vây chàng trong một ṿng tṛn bằng gậy, không chỗ nào yếu hoặc hở, mỗi bước tiến thoái của chúng đều nhịp nhàng, uyển chuyển như đầu đuôi con rắn.

Văn B́nh phải liều mạng phá ṿng vây để dựa lưng vào vách núi. Những cây côn nhọn đầu thi nhau đâm tới tấp vào thân thể chàng. Tuy đă vận công, chàng vẫn đau tê dại. C̣n pháp selambam chỉ nhằm mặt, cuống họng và hoàng cách mô, ít khi nhắm hạ bộ, và không khi nào đánh vào chân. Nhưng bọn cận vệ của Hồng Lang lại tấn kích mọi bộ phận trên cơ thể Văn B́nh cùng một lúc khiến chàng không thể rón chân nhảy cao hoặc ngồi thụp xuống, lạng sang tả hoặc né sang hữu, chàng chỉ c̣n lối thoát duy nhất là chọc thủng ṿng vây.

Chàng vừa đưa lưng vào vách núi, chưa có thời giờ lấy lại sinh lực th́ cả bọn đă nhào tới. Và gần một tá ngọn côn hiểm độc đều được phóng ra tua tủa.

Văn B́nh thét lên tiếng kiai rung chuyển núi rừng. Những ngọn selambam như bị một mănh lực huyền bí ngăn chặn bỗng vướng quấn lấy nhau. Trong khi ấy Văn B́nh đă quỳ đầu gối trên đất, nắm nhanh lấy hai cẳng sau của con beo vằn, nhấc bổng lên. Thi thể nóng hổi của con thú được chàng biến thành tấm mộc bất khả xâm phạm. Chàng khoa theo h́nh cánh cung, bọn cận vệ nằm rạp xuống.

Và như chớp xẹt chàng đă cướp được một ngọn côn.

Hồng Lang cười gằn ra vẻ tức tối và khinh miệt rồi lao vào ṿng chiến.

Về nghệ thuật cái-bang Bạch liên giáo, chàng là đại sư thúc của hắn, nhưng c̣n về nghệ thuật selambam hắn đủ tài giao đấu nghiêng ngửa với chàng. Giờ đây chàng đă hiểu tại sao đàn em của hắn chỉ được vơ trang bằng côn. V́ hắn tin tưởng selambam hữu hiệu hơn súng. Hắn tin tưởng Văn B́nh không biết đánh selambam.

Những đ̣n giải vây thần sầu của Văn B́nh làm hắn hơi sửng sốt. Chỉ "hơi sửng sốt", chứ chưa sửng sốt thật sự. Hắn đinh ninh kiến thức về côn quyền của hắn cao rộng hơn Văn B́nh một bậc. Tội nghiệp thay cho hắn, nếu là giao đấu tay đôi trong hoàn cảnh b́nh thường, nội tâm không bị xáo trộn, và không bị người ngoài can thiệp, hắn có nhiều hy vọng thủ thắng. Văn B́nh chưa hề nếm mùi bại trận, th́ chuyến công tác Ấn độ này sẽ là cơ hội bại trận. Quả như Hồng Lang đinh ninh, tài nghệ về selambam của hắn đă vượt xa Văn B́nh. Nhưng ngược lại, hắn lại thua Văn B́nh về kinh nghiệm lừa lọc quốc tế.

Sau mấy ngón đ̣n thăm ḍ, chàng biết đối phương là tay cừ khôi, chàng bèn đổi thế, co chân nhảy lên. Đánh selambam, tối kị là nhảy. V́ nhảy là dễ bị gạt ngă. Trừ phi đại vơ sư mới dám nhảy. Văn B́nh chưa trèo tới tŕnh độ đại vơ sư selambam, chẳng qua chàng ḷe hắn. Chàng lại ḷe hắn thêm nữa bằng cách đánh côn bằng một tay. Selambam phải đánh bằng cả hai tay. B́nh sinh, chưa vơ sư nào - kể cả các bậc trưởng thượng ở Nam Ấn - cầm côn bằng một tay, cho nên lối đánh kỳ quái của Văn B́nh làm Hồng Lang sửng sốt thật sự.

Và trong cơn sửng sốt thật sự, hắn để lộ hông trái cho Văn B́nh đột kích. Chàng ào lại, quạt cây côn dài vào sườn Hồng Lang. Hắn vẹo người, cố giữ quân b́nh song vẫn té rụp. Nhưng hắn vẫn chưa chịu thua hẳn. Hắn chống tay toan ngồi dậy, th́ ngay khi ấy một ngọn côn từ phía sau bỗng vèo tới dập choang một tiếng giữa đỉnh đầu.

Hồng Lang vập mặt xuống đất.

Người vừa giết chết Hồng Lang là Bill, gă quán quân leo núi. Hạ thủ Hồng Lang xong, hắn đánh nhào những cận vệ c̣n lại. Phép đánh của hắn chứng tỏ hắn chưa quen selambam, nhưng hắn cũng là bạn thân của các vơ đường. Những tên cận vệ bị thương chưa kịp hiểu ất giáp ra sao đă bị Bill lần lượt thọc gậy vào mặt, cả bọn đều chết giấc. Bọn c̣n lại hè nhau chạy trốn.

Trên băi trống đầy trăng chỉ c̣n lại chiếc Land Rover chở đầy đồ đoàn với Hồng Nương bị trói như khúc giồi ngồi trên, và bên dưới các nhân viên phái đoàn Anfa cũng bị trói nghiến bằng băng keo lớn. Và cũng như Hồng Nương, họ đều bị dán băng keo trên miệng.

Chẳng hiểu bọn cận vệ của Hồng Lang làm ăn cách nào mà Bill tháo được dây trói, gỡ được băng keo và đoạt được cây côn. Hắn là người duy nhất từ thế bại chuyển ra thế thắng dễ dàng. Hắn lớn tiếng nói với Sophia:

- Mời cô lên xe.

Nàng đang ch́a tay cho Văn B́nh mở dây nhựa. Nhưng khi được mở trói, nàng lại không trèo lên xe mà lại chạy đến xác chết của con beo vằn, gục mặt khóc nức nở. Con Kikô đă nát ngướu sau khi bị Văn B́nh dùng làm lá chắn. Văn B́nh phải đến kéo nàng đứng lên. Nàng xô chàng ra. Bill phải can thiệp:

- Cô khóc đến mai nó cũng không sao sống lại được nữa. Bọn tay sai của Hồng Lang c̣n lảng vảng nơi đây. Ḿnh phải lái xe đi ngay.

Văn B́nh d́u Sophia lại xe hơi. Tuy ở trong cảnh khốn cùng, Sophia vẫn không mất thói kênh kiệu. Không những nàng kênh kiệu, nàng c̣n ghen tuông nữa. V́ vậy, nàng không thèm lên tiếng chào Hồng Nương. Hồng Nương cũng chỉ lí nhí mấy tiếng, rồi tuột xuống đất, lại vuốt mắt cho Hồng Lang. Văn B́nh không bỏ qua cử chỉ nào của nàng. Chàng nhận thấy nàng không yêu Hồng Lang tha thiết tuy mặt nàng buồn rười rượi và mắt nàng ngấn lệ.

Khi Hồng Nương trở lại xe Land Rover th́ chỗ ngồi cạnh tài xế đă bị Sophia chiếm. Bill quăng bớt đồ đạc trên xe lấy chỗ cho đại tá Bani dựa lưng. Vết thương của Bani đă ngưng rỉ máu, song hơi thở vẫn quá yếu ớt. Văn B́nh không lấy làm ngạc nhiên. Lẽ ra Bani đă tắt hơi từ năy. Hắn c̣n ngắc ngoải, điều này chứng tỏ nội lực hắn khá thâm hậu. Tuy vậy, chàng vẫn nuôi hy vọng. Nếu hắn được chở kịp ra khỏi vùng rừng núi, hắn sẽ có thể được cứu sống.

Văn B́nh hỏi Bill về số phận các nhân viên phái đoàn khác th́ hắn lắc đầu:

- Việc thứ nhất là cứu đại tá Bani và bảo vệ cô Sophia. Sau đó mới đến nhân viên phái đoàn. Ra đến sân bay tôi có thể yêu cầu họ mang trực thăng vào tận đây. Vả lại...

Bill không nói hết câu. Giá hắn nói hết, Văn B́nh cũng không nghe rơ. V́ hắn rồ máy thật mạnh tưởng như muốn phá vỡ ống sắp-măng. Văn B́nh cảm thấy một cái ǵ là lạ chặn nghẹn cuống họng. Cảm giác này thường đến với chàng mỗi khi chàng gặp nạn. V́ vậy, chàng ngồi yên. Chàng không buồn hỏi tại sao hắn chưa cởi trói cho những người bị bỏ lại.

Hồng Nương gục đầu vào bàn tay khóc rấm rứt. Da thịt nàng nóng hổi chứ không lạnh ngắt như hồi ở Bombay. Trời trăng mỗi lúc một sáng. Chiếc Land Rover lao đầu xuống giốc, con đường giốc ngoằn ngoèo giữa vách núi dựng thẳng và vực sâu không đáy, và kế cận vực sâu là rừng, những cánh rừng xanh ŕ, rậm rạp chạy dài đến tận chân trời vô tận.

Xe đang đổ giốc, tai nạn có thể xảy ra ở bất cứ khúc quanh nào, lẽ ra tài xế Bill phải giảm tốc độ, và rà thắng, đằng này hắn lại phóng nhanh thêm, và nguy hơn nữa, hắn lại gạt cần tốc độ vào tử-điểm để chạy "ru-líp". Lối chạy này thường được áp dụng mỗi khi tiết kiệm xăng. Nhưng nó lại rất nguy hiểm.

Bill là quán quân trèo núi, quen với nguy hiểm trên đỉnh cao băng tuyết cô đơn nên lái xe như vậy chưa phải là điều đáng ngại. Sau vài ba phút tuột giốc, Văn B́nh đă biết tài hắn. Tồi ra hắn cũng là tay đua xe hơi. Tuy vậy, ruột gan Văn B́nh vẫn nóng ran. Xe hơi không đến nỗi thiếu xăng để hắn phải chạy bằng "ru-líp". Đường về địa điểm A-5 không xa lắm, trên xe lại c̣n hai thùng xăng đầy mỗi thùng 20 lít. Cho nên chàng có ư nghĩ là Bill đang bấn loạn tâm thần cực độ. Trong t́nh trạng này, tính mạng người trên xe như sợi chỉ mành treo chuông, chỉ xểnh tay một phần trăm giây đồng hồ là chết.

Không cần nhiều, chỉ cần một ḥn đá nhỏ làm trượt bánh xe là tay lái mất kiểm soát, chiếc Land Rover sẽ nhào xuống vực thẳm. Dầu thắng đĩa rất ăn, Bill cũng không có hy vọng giữ xe chậm lại. Bill đang lôi mọi người vào ṿng tự sát tập thể - tự sát một cách phi lư và dại dột - Văn B́nh phải t́m cách ngăn cản.

Chàng liếc Bani và Hồng Nương. Mắt viên đại tá trưởng đoàn Quạ Đen kiêm đặc phái viên MI-6 đă nhắm nghiền. Phút này, hắn vẫn c̣n sống. Nhưng chỉ là sống thoi thóp. Thần Chết chẳng c̣n ở xa hắn bao lâu nữa. Hồng Nương vẫn khóc ti tỉ. Tiếng khóc rấm rứt của nàng đă ch́m lỉm trong tiếng gió từ bốn phía thổi tới kêu vù vù như gió biển trước cơn băo lớn. Trong khi ấy, Sophia dựa đầu vào băng xe, tóc nàng bay ḷa x̣a.

Đột nhiên, châu thân Văn B́nh lạnh toát. Linh tính báo hiệu là Thần Chết sắp tác oai tác quái...

Chiếc Land Rover vừa trờ tới một cái khuỷu h́nh chữ Z. Đường giốc đang thẳng băng bất thần quẹo gấp sang bên trái. Phía trước là khoảng trống mênh mông...

Là giang sơn mênh mông của thần Chết...

Những việc sau đó đă xảy ra với tốc độ nhanh bằng tốc độ ánh sáng - 300 ngàn cây số trong một giây đồng hồ - song khả năng suy luận và phản ứng điện tử phi thường của Văn B́nh đă giúp chàng đối phó kịp thời. Bill vẫn tiếp tục đạp ga xăng và cần số vẫn ở tử điểm, chiếc Land Rover tiếp tục chạy bằng "ru-líp". Hắn đang rạp ḿnh như dán vào vô-lăng bỗng nhổm lên. Rồi nhẹ nhàng như chiếc lá hắn văng người qua cửa xe, rớt xuống nệm cỏ bên trái, sát vách đá nhẵn thín.

Xe hơi không c̣n tài xế vẫn phóng thẳng...

Văn B́nh đă đoán được hành động của Bill nên hắn vừa nghiêng sang bên, sửa soạn lao ḿnh thoát thân th́ chàng đă cấp thời quơ Hồng Nương và băng theo. Chiếc Land Rover vô chủ trườn như tên bắng vào khoảng không mở rộng.

Khoảng không này là vực thẳm. Vực thẳm cả ngàn thước. Chiếc xe chở khá nặng nhưng khi rớt xuống không gây ra tiếng động nào. Thiết tưởng tiếng động của viên cuội rớt xuống hồ cũng lớn hơn tiếng động của chiếc Land Rover khi ấy...

Nếu giác quan thứ sáu cấp báo sớm hơn nữa, Văn B́nh đă có thể xoay chuyển t́nh thế. Chàng có hy vọng cứu được Sophia. Trong vi phân thời gian giữa lúc chàng phăng ra ư định kinh khủng của Bill và lúc hắn thực hành ư định này, chàng đă nghĩ đến cánh cướp tay lái và thắng lại bằng hộp số, đồng thời bẻ mạnh vô-lăng cho xe hơi húc vào vách núi. Nhưng khoảng trống mênh mông báo hiệu vực thẳm không đáy đă hiện ra đột ngột. Khi ấy bản năng tự vệ của chàng không cho phép chàng nghĩ đến ai nữa. Chàng chỉ có thể cứu nạn nhân ở gần chàng nhất.

Nhảy từ xe hơi đang phóng nhanh đă khó - trong số hàng ngàn điệp viên c̣n sống từ đông sang tây chỉ rất ít người thành công - xe hơi tuột giốc trên một trăm cây số-giờ c̣n khó gấp bội. Văn B́nh chỉ có thể đảm bảo tay chân khỏi bị thương là nhiều lắm v́ mặt giốc phủ toàn đá nhọn. May sao chàng rớt nhằm một bụi cỏ lớn. Hồng Nương tuột khỏi tay chàng, lăn ra xa.

Bill đang lồm cồm ḅ dậy.Hắn chưa đứng vững th́ Văn B́nh đă quạt atêmi vào mặt. Trái đấm hiểm ác làm răng cửa của Bill gẫy đôi, máu tuôn chan ḥa. Bill ôm miệng ngă chúi.

Đinh ninh hắn nằm mọp luôn, Văn B́nh quay lại săn sóc cho Hồng Nương. Chàng toan đỡ nàng lên, bỗng rụt tay lại. Dưới ánh trăng, mặt nàng trắng bệch. Nàng rên xiết, tỏ vẻ cực kỳ đau đớn. Th́ ra nàng bị trọng thương. Chàng đă t́m cách bảo vệ nàng song định mệnh oái oăm đă bắt nàng dập ót vào một ḥn đá, cạnh sắc như dao.

Bị thương ở gáy, tất nàng sẽ chết. Thà nàng chết như Sophia và Bani, chết không kịp kêu than mà hơn... Chàng cứu nàng té ra chàng đă vô t́nh giết nàng.

Ḷng Văn B́nh ngập tràn hối hận. Chàng quỳ bên nàng, giọng run run:

- Cô xoay đầu lại đuợc không?

Hồng Nương vẫn nằm bất động. Tuy nhiên nàng cười như thể không hề bị thương:

- Em bị trẹo xương vai.

Văn B́nh mơn man bờ vai thuôn tṛn của nàng rồi nói:

- Cô ráng chịu đau, tôi sẽ bế cô trở lại thạch động t́m thuốc rịt cho cô.

- Đừng anh... đừng anh... em không muốn. Anh ơi, tai sao... tại sao trời tối sầm như thế này.

Văn B́nh buột miệng:

- Đâu... trời vẫn sáng như ban ngày. Em nh́n lầm đấy.

Hồng Nương thở dài:

- Thôi, em hiểu rồi. Em đă bị mù, anh ơi...

Văn B́nh choáng váng như bị ai đánh trộm vào mê huyệt, Hồng Nương lại gọi:

- Anh ơi, anh Văn B́nh ơi?

Chàng vội đáp:

- Tôi đây. Tôi bồng cô đi nhé?

- Vô ích. Anh để em nằm đây tiện hơn. Nè anh, tại sao anh vẫn khách sáo với em?

- Khách sáo... cô không bằng ḷng ư?

- Không. Em không ưa anh gọi em bằng "cô" Anh phải gọi là "em", em mới chịu.

- Ừ th́ gọi là em. Mắt em đă nh́n thấy lại được chưa?

- Anh Văn B́nh ơi, anh nói ǵ thế?

- Không. Anh chỉ hỏi thăm xem em đă bớt đau chưa. Em không nên nằm đây. Cứu chữa chậm trễ có thể nguy đến tính mạng.

Giọng Hồng Nương bỗng rền ri:

- Anh ơi, anh nói ǵ thế? Em không nghe được ǵ cả. Anh ơi, anh ơi, anh đâu rồi?

- Anh đang ngồi đây.

- Trời ơi, tai em điếc rồi. Mắt đă mù, giờ đây đến lượt hai tai điếc. Anh hôn em đi...

Trán Văn B́nh lấm tấm bồ hôi lạnh. Chàng đă hiểu. Hồng Nương sắp chết. Khúc xương sống nối đầu và cổ Hồng Nương đă găy. Mỏm đá nhọn có lẽ đă xuyên qua xương sụn, đâm sâu vào tủy. Tủy là cái ống tṛn chứa đựng hằng hà sa số dây thần kinh. Không ai bị trọng thương ở tủy xương sống mà c̣n sống.

Hồng Nương bị mù và điếc v́ hệ thống thị giác và thính giác bị đứt. Chắc chẳng bao lâu nữa nàng sẽ cấm khẩu. Và nàng sẽ chết lịm...

Nàng sắp chết song giọng nói của nàng vẫn c̣n rơ mồn một:

- Anh ơi, anh hôn em đi, anh...

Nàng câm bặt. Văn B́nh tê tái nh́n nàng. Da mặt nàng trắng bệch thêm v́ gối đầu trên vung máu đỏ pha tủy bầy nhầy. Ánh trăng chiếu nghiêng nghiêng làm dung mạo nàng rờn rợn một vẻ huyền ảo khác thường.

Giác quan của Hồng Nương đă hoàn toàn tê liệt. Nụ hôn của chàng sẽ là nụ hôn vĩnh biệt. Chàng cúi xuống, sửa soạn mơn trớn làn môi c̣n nóng.

Hồng Nương nằm co quắp trên nền giốc, thân thể cứng đơ như khúc gỗ. Miệng chàng vừa ghé sát miệng nàng chàng chưa kịp hôn th́ đột nhiên người nàng rung chuyển dữ dội, và như thể môi nàng, tay nàng và da thịt nàng phát ra chất điện, chàng đụng vào lập tức bị xô bật ra. Và ngay khi ấy, chàng cảm thấy đầu óc quay tṛn như chong chóng. Chàng bị đối phương đánh lén từ phía sau mà không biết.

Hồng Nương không c̣n nh́n thấy, không c̣n nghe thấy ǵ nữa, song nàng đă thấy ḥn đá lớn bằng hộp bánh bích quy đập mạnh vào gáy Văn B́nh. Nàng đă chết mà hồn nàng c̣n sống. Giác quan thứ sáu của nàng c̣n sống. Mối t́nh của nàng đối với Văn B́nh c̣n sống. Hồn nàng, giác quan thứ sáu của nàng và mối t́nh của nàng đă hợp thành một mănh lực kỳ bí đẩy chàng nhích sang bên.

Nếu chàng vẫn giữ tư thế cũ, chàng đă gẫy xương cổ. Gẫy xương cổ cũng như nàng. Và chết thê thảm cũng như nàng. Ḥn đá tai ngược trượt khỏi gáy, rớt xuống xương quai xanh. Thành ra Văn B́nh chỉ choáng váng chứ không bị bất tỉnh.

Chàng buông ḿnh xuống đất, ngửa mặt để đối phó. Kẻ đánh trộm là Bill. Chàng tha giết hắn nhưng hắn không tha giết chàng.

Hắn đang ngồi xổm cách chàng một thước, miệng c̣n đầy máu tươi, trên tay c̣n cục đá thứ nh́ chưa kịp xán xuống. Hắn nâng tay lên nhưng Văn B́nh đă phản công lẹ hơn. Chàng vung cùi trỏ, hất hắn vào vách đá. Chàng nhoài theo, chặt atêmi ngang sườn non. Hắn kêu thét đau đớn. Chưa hả cơn giận, chàng bồi thêm một đ̣n ngón tay vào mạng mỡ.

Bill rên khừ khừ:

- Tôi xin anh. Tôi chịu thua anh rồi. Anh cứu tôi với. Tôi đinh ninh phỗng tay trên anh... không ngờ...

Văn B́nh hươi đ̣n, sửa soạn đánh tiếp. Bill vội chắp hai bàn tay trên ngực:

- Tôi xin anh... tôi xin anh. Anh để tôi cung khai.

Văn B́nh cười nhạt:

- Anh là nhân viên GRU?

Bill lắp bắp:

- Vâng. Tôi được lệnh án binh bất động, chờ đến phút chót mới hành động. Theo lệnh, tôi chỉ loại trừ bọn T́nh báo Sở, c̣n anh th́...

- Tha?

- Thưa anh, vâng.

- Cám ơn anh. Cô Sophia và đại tá Bani được anh tha nên giờ này đă nằm dưới vực.

- Thưa... thưa anh.

Văn B́nh đứng dậy. Mắt chàng đỏ ngầu bắn tóe những tia giết chóc. Bill bắt gặp luồng nhỡn tuyến tàn bạo của chàng nên run lẩy bẩy như chiếc lá, miệng vẫn lải nhải:

- Tôi xin anh... tôi xin anh...

Không nói thêm lời nào nữa Văn B́nh xốc Bill lên vai rồi nghiến răng ném lộn ra sau lưng. Cũng như xe Land Rover hồi năy, hắn rơi xuống vực gọn ghẽ, không phát ra một âm thanh nhỏ.

Hồng Nương quay ngang, hai mắt nhắm cứng lại mở ra từ từ. Một ánh trăng lạc lơng chiếu vào mắt nàng. Đôi mắt thường ngày rất đẹp. Giây phút ra đi ngàn thu này đôi mắt lại đẹp hơn thường ngày bội phần. Nàng mở mắt ra nhưng không biết nàng có nh́n thấy cảnh vật và nh́n thấy chàng không. Và miệng nàng lắp bắp không thành tiếng.

Nàng sống lại để chào Văn B́nh.

Rồi chết hẳn.

Ngực áo bị rách của nàng phô trương làn da hồng và hai g̣ bồng đảo tṛn trạnh tuyệt vời. Nàng chưa đuợc hưởng cái hôn của chàng th́ Tử thần đă đến cướp mang đi.

Văn B́nh thở dài nh́n nàng, nh́n ánh trăng lênh láng, nh́n khoảng không mênh mông. Những người liên hệ đến cuộc săn vàng đă chết. Chàng đă vù qua mặt C.I.A., MI-6, GRU và Quốc tế T́nh báo Sở. Trong hang đá, đang c̣n những pho tượng vàng độc nhất vô nhị có thể mang lại hàng chục, hàng trăm triệu đô-la, và chàng đă trở thành sở hữu chủ độc nhất. Trên phương diện nghề nghiệp, chàng đă thành công. Sở Mật Vụ sẽ có thể tài trợ những công tác lớn trên khắp thế giới trong một thời gian dài nữa. Sau những ngày, những giờ căng thẳng, Văn B́nh được quyền nghỉ ngơi với thuốc Salem, rượu huưt-ky và mông đùi người đẹp nguyên tử.

Tuy nhiên, Văn B́nh chẳng c̣n nhớ ǵ nữa. Ngoại trừ những h́nh ảnh đầy máu và nước mắt. Ngoại trừ những cảnh chết chóc thê thảm. Cuộc hành tŕnh của chàng mở đầu bằng cái chết của đàn bà đẹp. Và cũng đóng lại bằng cái chết của đàn bà đẹp.

Đâu đây, chàng thoáng nghe tiếng ŕ rầm. Tiếng nước chảy. Có lẽ sau vách đá có một gịng suối ngầm. Đêm đầu tiên đặt chân xuống Ấn độ chàng cũng đă nghe tiếng nước chảy ŕ rầm. Tiếng ŕ rầm bên bờ biển á-rập... Bombay không c̣n nữa, song chàng có cảm tưởng là nàng c̣n sống. Chàng có cảm tưởng nàng đang đứng trước mặt, khoe khoang bộ ngực nở nang qua kẽ hở hơ-mi hai nút không cài.

Làn da ngăm ngăm láng bóng và nóng bỏng, lông mày rầm ŕ, giọng nói khao khao. Bombay là hiện thân của dục t́nh. Đêm ấy nàng đă dừng xe 7 lần. Và 7 lần nàng đă d́u chàng vào thiên đường ân ái. Vậy mà định mạng đă bắt nàng chết. Định mạng lại bắt cô gái lái chàng gặp trên bờ biển gục chết giữa ruộng khô nứt...

Rồi đến Hồng Nương...

Chàng ghé Ấn độ, ḷng vui rộn như đứa trẻ đợi mẹ về chợ mua quà. Món quà chàng thích nhất là t́nh yêu. T́nh yêu ở Ấn độ khác hẳn t́nh yêu ở mọi nơi khác. T́nh yêu ở Ấn độ đă được tôn thành tinh đạo. Chàng ghé Ấn độ, với hy vọng tận hưởng lạc thú phi phàm của t́nh đạo bên cạnh những cô gái có nghệ thuật ân ái phi phàm. Nghệ thuật tantờrít yoga. Nghệ thuật yoga làm cho con người khỏe mạnh từ thể xác đến tâm hồn. Nghệ thuật tantờrít yoga làm cho nam nữ t́m thấy hạnh phúc tột đỉnh trong pḥng the. Nghệ thuật tantờrít yoga làm gịng suối yêu đương không bao giờ cạn và những đêm vuốt ve không bao giờ sáng...

Nhưng chàng đă đụng đầu với thực tế phũ phàng...

Chàng sẽ bỏ hết, bỏ hết. Chàng không quay lại cao nguyên Đề-căn nữa. Về đến Bombay, chàng sẽ đánh điện cho ông Hoàng. Chàng cần sự tĩnh mịch một thời gian. Tĩnh mịch để ôm ấp quá khứ.

Bất giác nhỡn tuyến của chàng chạm phải vách núi đầy rêu sừng sững bên trái. Rặng núi đang uốn khúc đều đặn bỗng nhô lên, trổ thành nhiều ngọn tháp nhọn đầu, đặt trên những cái đế tṛn bạnh. Giăy tháp nhọn đầu và đế tṛn bạnh đang ngụp lặn trong trời trăng huyền ảo. Con người khô khan đến mấy cũng bồi hồi, rạo rực, v́ những hang đá này gợi nhớ đến lingam và yoni, hai biểu tượng của t́nh yêu nam nữ ngàn đời...

Nhưng trái tim của Văn B́nh đă tê dại... Chàng sửng sốt khi nghe nhiều tiếng quang quác liên tiếp. Không biết từ đâu bay tới, một bầy quạ đen đă đậu thành hàng dài trên chóp núi. Chúng kêu quang quác một hồi rồi đập cánh phành phạch bay lượn ṿng tṛn trên đầu Văn B́nh. Ánh trăng chiếu bóng đen của bầy chim kên kên xuống mặt giốc lồi lơm. Tiếng quang quác thê lương như mũi dao đâm thọc vào da thịt chàng. Ấn là quê hương của t́nh yêu nam nữ, nhưng cũng là quê hương của quạ đen. Văn B́nh đă nổi vẩy ốc trước hàng trăm con quạ bay lượn bên trên đồi Malabar với những "ngôi tháp im lặng" được dùng làm nghĩa trang, xác chết phơi trần cho chúng ăn thịt.

Đàn chim kên kên này chắc kéo nhau đến đây để mổ rỉa thi thể của Hồng Nương. Văn B́nh không nỡ đứng nh́n lũ chim hoang hành xác người đẹp. Chàng cũng không nỡ thả nàng xuống vực sâu. Chàng nhặt đá ném đuổi đàn quạ, song chúng vẫn nhởn nhơ, và c̣n xà thấp hơn nữa.

Văn B́nh bèn xốc Hồng Nương lên vai. Từ xác chết, tiết ra một mùi khác thường. Mùi mằn mặn. Mùi beo béo. Mùi ngọt lật của mật ong rừng. Và mùi thơm ngạt ngào của hoa sen. Kinh điển Kama Sutra chia phụ nữ làm 4 loại, loại phụ nữ-voi có mùi beo béo quyến rũ, loại phụ nữ-vỏ ốc có mùi mằn mặn thấm thía, loại nghệ-nữ mông tṛn ngực cứng có mùi ngọt như mật ong và loại phụ nữ hoa sen có mùi thơm ngọt ngào của hoa sen mọc trong hồ nước trong veo.

Hồng Nương đă thu gọn tinh hoa trời đất trong tấm thân tuyệt diệu của nàng. Lần đầu tiên Văn B́nh được gặp một giai nhân toàn vẹn. Song chàng đă để nàng vuột mất... Như người điên, chàng kêu lớn:

- Hồng Nương, Hồng Nương?

Chỉ có vách núi hùng vĩ dội lại. Những tiếng "Hồng Nương" trầm bổng. ngân nga trong vũ trụ bao la. Với xác chết bềnh bồng trên vai, điệp viên Z.28 thất thiểu chạy như điên xuống con giốc dài vô tận, dài vô tận như con đường xuống hỏa ngục.


HẾT


 

Pages Previous  1  2  3  4  5